環境與生態

戀愛中的珊瑚

為什麼珊瑚只在黃昏產卵?

撰文/考菲 ( Rebecca Coffey )
翻譯/林慧珍

環境與生態

戀愛中的珊瑚

為什麼珊瑚只在黃昏產卵?

撰文/考菲 ( Rebecca Coffey )
翻譯/林慧珍


如果你的身體被固定在某個地方動彈不得,應該很難向異性求愛,這就是為什麼珊瑚蟲(水螅體)這種以外骨骼形成珊瑚礁的微小生物,不以交配的方式來繁殖的原因。牠們將數以百萬計的精子與卵子拋進海裡,這些精卵漂移到海洋表面,互相碰撞、長成幼蟲,然後漂浮到其他地方形成新的珊瑚礁。


珊瑚蟲也許無法挑選牠們的「伴侶」,但是牠們對於求愛的時間卻精挑細選。珊瑚礁裡的珊瑚蟲快速而瘋狂地在同一時間「噴出」卵子與精子,通常一年只集中在一個晚上,或者連續幾個晚上,而且往往是在滿月過後不久的某天日落之後。科學家現在開始解答這個珊瑚蟲同時產卵的盛況之謎。


科學家一直很疑惑,珊瑚蟲沒有中樞神經系統,如何能彼此協調得這麼精準。同一座珊瑚礁通常會挑選在夏天的某個月圓夜之後的某一天,在黃昏時產卵,時間持續20分鐘左右。雖然科學家還不確定珊瑚是如何知道在哪個月份產卵,但美國加州大學聖巴巴拉分校(UCSB)演化生物學家史威尼(Alison Sweeney)選擇將問題縮小:珊瑚是如何選擇在適當的時間產卵?


史威尼懷疑,天空暮色從紅色轉為藍色的變化,是珊瑚蟲產卵的訊號。滿月之前,月亮在日落前升起,反射夕陽的紅光,讓整個天空略微偏紅。滿月之後,月亮在日落後才升起,不會反射粉紅色調,因此暮光偏藍。


為了測試她的假說,史威尼率領UCSB以及杜克大學的團隊,在2009年8月前往維京群島。他們在預測的珊瑚產卵日前,連續六天觀察一座鹿角珊瑚礁,這是加勒比海域常見的一種珊瑚。他們讓光譜儀漂浮在海面上,底下掛著光學纜線,伸入海平面下約2.5公尺,到達珊瑚礁生長的深度,記錄每天黃昏時海洋顏色的變化,這同時也反映了天空的顏色。在滿月後的第三及第四個晚上,大約晚上9:20~9:50,珊瑚在帶著輻射藍色的夜光下開始產卵。


史威尼的研究團隊在2月的《實驗生物學》發表了研究結果,他們認為鹿角珊瑚與海膽一樣(生殖行為也與月亮的週期息息相關),能夠透過具有感光細胞的皮膚「看見」顏色的變化。史威尼還不清楚為什麼珊瑚喜歡藍色勝過紅色。但是,當感光細胞辨認出正確的顏色時,可能在整座珊瑚礁裡引起生化反應,而且是立刻!


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