環境與生態

紅毛猩猩自製草藥

婆羅洲的紅毛猩猩能從植物中提取舒緩四肢疼痛的成份。

撰文/緬因(Doug Main)
翻譯/林慧珍

環境與生態

紅毛猩猩自製草藥

婆羅洲的紅毛猩猩能從植物中提取舒緩四肢疼痛的成份。

撰文/緬因(Doug Main)
翻譯/林慧珍

止痛妙方:婆羅洲紅毛猩猩咀嚼一種不常食用的植物,吐出後塗抹於毛皮以舒緩疼痛。


醫學不是人類專利,目前已知有許多種動物舉凡昆蟲、鳥類乃至非人類靈長動物,都懂得利用植物和礦物來治療感染以及其他不適之症。婆羅洲自然基金會(Borneo Nature Foundation)的行為生態學家莫洛格-伯納德(Helen Morrogh-Bernard)研究島上的紅毛猩猩數十年,她表示現在有證據顯示,牠們能用前所未見的方式以植物來治病。


在兩萬多個小時嚴謹研究的期間,莫洛格-伯納德和同事看到10隻紅毛猩猩偶爾會咀嚼一種牠們不常食用的植物,吐出混合口沫與植物的細末塗抹於毛皮,並用這種「調製過」的藥方按摩上臂或大腿,每次可達45分鐘。研究人員認為,這是首度在人類以外的動物身上看到使用局部止痛劑的行為。


當地人也用同樣植物Dracaena cantleyi(一種有柄葉的龍血樹屬灌木,看起來不起眼)來治療疼痛。莫洛格-伯納德與捷克科學院、捷克奧洛穆茨帕拉斯基大學、奧地利維也納醫學大學的科學家合作研究這種植物的化學性質,他們先培養以人為方式刺激產生細胞素(cytokine)的人類細胞,再把植物萃取物加入培養皿;細胞素是免疫反應的一種產物,會造成發炎及身體不適。他們在去年11月的《科學報導》發表研究,指出這一種植物萃取物能夠減少幾種細胞素的分泌量。


美國艾茉利大學的生物學家魯德(Jacobus de Roode)沒有參與這項研究,他評論,這項研究顯示紅毛猩猩懂得使用植物來減緩發炎並治療疼痛,這類發現也許有助於找出可能對人類醫療有應用價值的植物及化學物質。


以昆蟲來說,自我治療的能力幾乎可說是與生俱來,例如遭寄生蠅感染的燈蛾幼蟲會尋找並啃食對這種寄生蠅有毒的植物。


但更高等的動物可能是向群體中某個最早發現這個方法的成員學習,沒有參與這項研究的日本京都大學靈長動物學家荷夫曼(Michael Huffman)舉例說明,可能有某隻紅毛猩猩曾為了治療寄生蟲感染而把這種植物塗抹在皮膚上,意外發現有不錯的止痛效果。莫洛格-伯納德表示,這類型的動物自我治療方式可能傳授給其他紅毛猩猩,而只在婆羅洲中南部地區可觀察到這類行為,意味該行為可能只在當地族群裡傳播。


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