天文太空

「歐羅巴」棕色海鹽?

木衛二的地下海洋可能富含礦物質。

撰文/畢林茲(Lee Billings)
翻譯/洪艾彊

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「歐羅巴」棕色海鹽?

木衛二的地下海洋可能富含礦物質。

撰文/畢林茲(Lee Billings)
翻譯/洪艾彊


木衛二(Europa)的地表由水冰構成,地表下的海洋可能存有外星生命。科學家最近清楚看見這個衛星的另一個秘密:謎樣的「棕色黏滑物質」,出現在木衛二地表的許多裂縫、山脊或隕石坑旁。美國航太總署(NASA)的尼布(Curt Niebur)表示:「目前為止,我們都這麼稱呼它。」尼布在最近舉行的研討會上解釋,木衛二地表下噴發的水可能把這種未知物質帶到地表。他說:「如果我們能夠辨識『棕色黏滑物質』的成份,將能了解木衛二的海洋有哪些物質,並知道木衛二海洋的組成。」了解這些成份至關重要,那將幫助我們確定該衛星是否有生物存在。


NASA的行星科學家漢德(Kein Hand)和卡爾森(Robert Carlson)在這類研究項目上具有領先地位。他們認為,這些黏滑物質可能是一般海鹽,就與地球海洋的一樣,只不過受到強烈的輻射「烘烤」過;他們在實驗室模擬木衛二的惡劣環境而得到這項結論。實驗過程是把一般食鹽擺進冷卻的真空腔,然後用電子束照射,結果發現食鹽變成黃棕色,並顯示出類似木衛二「棕色黏滑物質」的獨特光譜。這項研究發表於今年5月的《地球物理研究通訊》。


如果「棕色黏滑物質」真的是遭受輻射烘烤過的海鹽,那表示木衛二的地下海洋與地球海洋類似,也就是直接接觸岩石,因此可能富含滋養生命的礦物質。由於實驗發現輻射時間增長會導致海鹽變黑,科學家將藉由顏色較淡的「棕色黏滑物質」,搜尋來自地下海洋的湧升流。


NASA即將展開探險:今年春天他們宣佈,將在2020年代發射探測船登陸木衛二。


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