生命科學

腦中的煞車系統

科學家發現可抑制思考的化學物質。

撰文/馬金(Simon Makin)
翻譯/張薰文

生命科學

腦中的煞車系統

科學家發現可抑制思考的化學物質。

撰文/馬金(Simon Makin)
翻譯/張薰文


每個人偶爾會有負面想法,但這些想法可能誘發嚴重的精神疾病:從創傷後壓力疾患(PTSD)到容易情緒低落的憂鬱症,以及思覺失調症所產生的幻覺。英國劍橋大學的神經科學家安德森(Michael Anderson)表示:「這些是最容易令人精神耗弱的症狀。」


安德森和加拿大馬吉爾大學的神經科學家施密茲(Taylor Schmitz)共同主持的新研究顯示,這些症狀可能根源於大腦為了阻止負面想法卻發生錯誤的機制。科學家認為重點腦區是前額葉皮質(PFC),功能猶如指揮大腦活動的控制中心。但安德森和同事發現,帶有侵入性想法的精神疾病例如思覺失調症,通常和海馬回(記憶的重要腦區)的神經元活動增加有關。而幻覺症狀的嚴重程度,也會因海馬回的神經元活動增加而惡化。


在這項新研究中,安德森的團隊讓健康受試者學習一連串字詞。實驗最初顯示一個字,然後要求受試者回想或不想另一個字。當受試者壓抑想法時,腦造影偵測到PFC一部份的神經元活動增加,同時海馬回的神經元活動則降低。研究結果發表於去年11月的《自然.通訊》,這項結果與過去已知大腦迴路中PFC負責下達「停止」命令並抑制海馬回活動的看法一致。


透過磁共振頻譜(MRS),研究團隊也發現,受試者海馬回中的化學物質γ-胺基丁酸(GABA)會抑制腦中神經元活動,其濃度可用來預測受試者壓抑想法的能力。安德森說:「GABA的濃度越高,你就越有能力控制想法。」


換句話說,如果PFC是大腦的煞車踏板,海馬回中GABA的濃度就是煞車片,調控大腦能多快下達停止的命令。


這項研究串起分子神經科學、人類行為學以及演變成疾病的過程,未參與這項研究的美國路易維爾大學神經科學家迪普(Brendan Depue)評論道:「這是偉大的一步!」安德森說:「下一步是進行藥物測試:給予患者增加GABA濃度的藥物。抑制腦中負面想法,能否讓他們感覺更好?」


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