生命科學

銅是臭味好夥伴

鼻黏液中的銅增強了鼻子聞到的硫臭味。

撰文/安德森(Mark Anderson)
翻譯/張亦葳

生命科學

銅是臭味好夥伴

鼻黏液中的銅增強了鼻子聞到的硫臭味。

撰文/安德森(Mark Anderson)
翻譯/張亦葳


刺鼻的瓦斯味、吃完大蒜的口氣、鄰近飄來的臭鼬味……啊!全都是硫醇(thiol)的氣味。人類應該避開的事物常發出含有硫化物的難聞氣味,怪不得我們的嗅覺對它們特別敏感。


但只要有一丁點硫醇味,我們(和其他哺乳動物)的鼻子就能精準嗅出,為何空氣中的其他氣味分子(例如來自漂白劑或醋)卻需要更高濃度才聞得到呢?


由美國和中國化學家組成的一支研究團隊認為,我們的嗅覺之所以對硫醇有如此高敏感度,要歸功於銅這種金屬。2016年秋天,該團隊在《美國化學學會期刊》發表研究,發現鼻子內有可捕捉這些難聞氣味分子的受體,同樣也會和存在鼻黏液中的銅粒結合。


有了銅的加持,對硫醇的敏感度被放大達1000倍。而且科學家在實驗中還製造出一種無法和銅結合的硫醇受體,結果幾乎喪失了對硫醇的敏感度。


該論文的共同作者、美國紐約州立大學奧巴尼分校的化學家卜洛克(Eric Block)表示,鼻子能捕捉到極少量的硫醇,具有演化上的益處。例如,腐敗的食物會釋出硫化物,而且某些掠食者身上也會散發這種氣味。


美國耶魯大學的化學家克萊布崔(Robert Crabtree)早在1977年,就懷疑銅在硫醇嗅覺中扮演重要角色。他說,現在金屬和嗅覺之間的相關性首度證實,此研究將可能鼓勵其他科學家進一步探究嗅覺,以尋找更多的金屬夥伴。


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