生命科學

社交讓鯨豚更有大腦

鯨豚的腦容量與複雜的社會行為有關。

撰文/權(Diana Kwon)

生命科學

社交讓鯨豚更有大腦

鯨豚的腦容量與複雜的社會行為有關。

撰文/權(Diana Kwon)


虎鯨有族群特有的方言、抹香鯨會幫其他同類照顧幼鯨、瓶鼻海豚則會與其他物種合作。最近發表在《自然.生態與演化》的研究指出,這類社交能力與水生哺乳動物的腦容量有密切關聯。


近30年前,科學家首度觀察到群體較大的靈長類其腦容量通常也比較大,於是提出了群居行為與腦增大(encephalization,又稱腦化)的關聯性。科學家之後把這項理論延伸為腦容量與社會相關行為,像是解決衝突與分配食物的關聯。


英國倫敦政治經濟學院的經濟心理學家穆蘇克里希納(Michael Muthukrishna)和研究團隊測試在鯨類身上是否存在類似關聯。鯨類屬於哺乳動物中的一目,成員包括鯨、海豚以及鼠海豚,研究人員詳細匯整並分析了90種鯨類的腦容量、體型、群體大小及社會行為等資料,結果顯示,以多種社會行為為基礎的指數,用於預測腦容量最為合適;此外,較大的腦容量也與飲食多樣性和地理分佈範圍有關。


該論文作者表示,這些研究結果與鯨類發展出增大的腦來處理社交環境中豐富訊息的理論一致。不過,未參與該研究的英國德倫大學演化生物學家巴頓(Robert Barton)評論,這項研究是關聯性研究,並未證實腦容量與社會行為的因果關係,他也強調,檢驗不同腦區很重要,因為不同腦區可能有不同程度的腦化。例如巴頓的研究團隊曾發現,夜行性靈長類的腦部往往發展出較大的嗅覺構造。


穆蘇克里希納也提到,這項研究受限於目前仍欠缺多種鯨類的研究,若對鯨豚有更深入的了解,便可能顯示例如壽命、幼鯨成熟年齡等其他因子與腦容量的關聯。


了解鯨類如何增大腦容量,最終將幫助我們拼湊出自己的演化史。穆蘇克里希納表示,由於這些水生哺乳動物與人類的棲息環境完全不同,「牠們可做為測試人類演化假說有用的對照組。」(陳儀蓁 譯)


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