天文太空

木衛二地底噴泉現蹤?

木衛二表面若有水氣噴發,便可成為研究人員探索地下海洋的新途徑。

撰文/畢林茲(Lee Billings)

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木衛二地底噴泉現蹤?

木衛二表面若有水氣噴發,便可成為研究人員探索地下海洋的新途徑。

撰文/畢林茲(Lee Billings)


根據2016年9月《天文物理期刊》上的一項新研究,表面冰封的木衛二(Europa)內部可能有海洋,間歇朝太空噴發水氣。這項發現顯示,這片海洋可能位於100公里厚的冰層下方,比以往所想的更適合生物居住,天文生物學家也更有機會探查。


美國太空望遠鏡科學研究所的天文學家斯巴克斯(William Sparks)主持這項研究,他表示:「如果木衛二有噴泉,意義相當重大,因為這表示我們或許不需鑽透厚度不明的冰層,就能發現這片海洋中的有機化合物、甚至生命跡象。」噴泉也代表木衛二內部有強大的熱源,足以維繫生命。


借助哈伯太空望遠鏡的成像攝譜儀,斯巴克斯和團隊成員在2013年底到2015年初、哈伯望遠鏡朝向木星表面時觀測了木衛二10次。在紫外光波段,木衛二冰封的表面顯現深色,與木星明亮平滑的雲層形成對比,便於他們尋找噴泉的輪廓。他們透過強化影像處理也發現,木衛二深色主體的南側邊緣在紫外光之下似乎有三道陰影。如果這些陰影不是哈伯望遠鏡故障所致,而是源自噴泉,則意味其中陰影可能包含數百萬公斤的水,高度更可達木衛二表面上方200公里。


但斯巴克斯坦承,他們得到的結果依然模糊、令人洩氣。他說:「這些結果接近哈伯望遠鏡的觀測極限。我們不會宣稱已經證實噴泉存在,但依然取得有力的證據,顯示這類活動可能存在。」2014年,《科學》期刊報導過類似的噴泉證據,但在後續觀測中,這些水氣似乎停止噴發,也可能原本就不存在。美國喬治亞理工學院的行星科學家施密特(Britney Schmidt)未參與這項研究,他評論道,就這方面而言,「這次(新的結果)跟上次觀測完全相同。」


謹慎的態度其來有自。木衛二是否有噴泉,可能大幅改變行星際探索的發展,導致數十億美元經費轉向新的探索任務。美國航太總署(NASA)和歐洲太空總署(ESA)都準備於2020年代探索類木行星的衛星。(甘錫安 譯)


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