地球科學

無人機觀測火山口

借助無人機飛到火山口,科學家可近距離探測熾熱的內部活動。

撰文/霍爾(Shannon Hall)

地球科學

無人機觀測火山口

借助無人機飛到火山口,科學家可近距離探測熾熱的內部活動。

撰文/霍爾(Shannon Hall)


瓜地馬拉的富埃戈火山(Volcan de Fuego),成了名副其實的「火」山。西班牙語fuego的意思就是「火」,而這座火山近來每小時噴發數次火山灰直衝天際,甚至每個月還會發生一次更大型的噴發,猛烈投擲出的熔岩和岩屑沿著山坡漫流。週期性的火山活動不斷增強,科學家猜想更劇烈的火山爆發是否即將逼近。


1974年,這座火山發生大爆發,噴出的巨大火山灰雲直衝6.5公里高空,大量岩屑更如奔騰萬馬衝下山坡。倘若同樣過程再來一次,對於生活在火山周遭的10萬名居民,絕對是悲劇一場。


然而,危險萬分的火山口不得靠近,科學家既然無從探測,也就難以進一步預測。因此,今年初由火山學家和工程人員組成團隊,派遣數架無人機拍攝到史無前例的影像,呈現出火山口內部的活動。團隊成員之一的英國劍橋大學火山學家劉(Emma Liu)表示:「基於火山學的觀點,我們從來沒想過可以這麼近距離觀看火山爆發。實在太壯觀了!」


這些無人機拍攝到,富埃戈火山在每月一次大型噴發之前數日,火山口內部會形成一個巨大無比的錐狀物。劉和同事猜測,這個錐狀物會不斷增高,就像一座搖搖欲墜的疊疊樂積木,接著越來越不穩定,便開始崩塌,導致大量的熔岩和岩屑流,此過程是半規律反覆噴發模式的一部份。


火山學家發展出的這個想法,應有助於更精確預測週期性噴發時程。任職於美國拉蒙特-杜赫第地球觀測站(Lamont Doherty Earth Observatory)的火山學家列夫(Einat Lev)沒有參與這項研究,他稱這項工作是「由無人機所提供關於火山整體(尤其是瓜地馬拉火山)最新知識的絕佳呈現」。不過這項研究目前尚未發表。


團隊成員預計在今年11月重返瓜地馬拉,打算澈底觀察火山口整個週期的活動,驗證他們的假設。這次,他們的無人機將配備新的儀器,可以從噴發出的火山灰中直接採集樣本。這或許有助於科學家預測富埃戈火山會在何時發生毀滅性爆發。(宋宜真 譯)


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