地球科學

火山爆發引來冰河期?

五次生物大滅絕事件都與火山爆發有關。

撰文/霍爾(Shannon Hall)
翻譯/蔡雅鈴

地球科學

火山爆發引來冰河期?

五次生物大滅絕事件都與火山爆發有關。

撰文/霍爾(Shannon Hall)
翻譯/蔡雅鈴


4億5000萬年前,地球表面一塊如歐洲面積的區域開始擴張並裂開。熔岩從地殼裂縫深處噴發而出,在空中形成道道光牆,高度可達500公尺。雖然地表終歸平靜,災難卻就此展開。熔岩硬化後,從火山噴發而進入大氣的二氧化碳會溶解在雨水中、沉降回到地表;溫室氣體變少,冰河因而延長、海平面降低,地球進入冰河期,導致85%的海洋生物滅絕。


最近在《地質》期刊的一篇論文中,研究人員提出了火山導致冰河期的假設,一旦獲得證實,將成為第一次生物大滅絕成因的最初可靠線索;該滅絕事件的成因眾說紛紜,例如大量有毒金屬流入海洋、太空中遙遠γ射線爆發產生的輻射。這項研究指出,奧陶紀晚期的滅絕事件與其他四次的成因一樣,全是火山爆發造成。


該研究的主要作者、美國阿模斯特學院的地質學家瓊斯(David Jones)沒料想到火山與第一次滅絕事件有關。他本想進一步證明火山理論不正確,但是當他在實驗室把來自內華達州和中國南部的奧陶紀晚期岩石加熱後,發現有大量水銀流出。這是全球火山活動活躍的明確證據。


現在研究人員希望能找到與滅絕事件對應的廣大火成岩區,那是一大片覆蓋硬化熔岩的區域。美國地質調查所的地質學家勃吉斯(Seth Burgess)沒有參與這項研究,他評論道:「這就像你在犯罪現場發現屍體上有彈孔,下一步自然是尋找凶器。」他斷言,如果瓊斯團隊找到了,一定會檢查「槍上是否有火藥殘跡。」


瓊斯已著手進行這些工作,雖然他與同事都猜測火山爆發導致地球進入冰河期,但是勃吉斯等人認為火山作用通常會加熱、而非冷卻大氣,所以過程應該更為複雜。既然五次大滅絕事件都與火山爆發有關,地質學家便可開始釐清其中種種細節。


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