生命科學

吃塑膠的蟲

有種蟲胃裡的酵素可分解塑膠,或許可藉此解決垃圾污染難題。

撰文/塞達卡(Matthew Sedacca)
翻譯/鄭方逸

生命科學

吃塑膠的蟲

有種蟲胃裡的酵素可分解塑膠,或許可藉此解決垃圾污染難題。

撰文/塞達卡(Matthew Sedacca)
翻譯/鄭方逸


人類每年製造超過三億公噸的塑膠,其中近半數會送往垃圾掩埋場,而有重達1200萬公噸的塑膠造成海洋污染。目前我們沒有任何永續策略可以擺脫這些垃圾,但一項新研究顯示,解決辦法也許就藏在一些飢餓蠕蟲的肚子裡。


西班牙和英國的研究人員近來發現,大蠟蛾的幼蟲可以有效分解聚乙烯(PE),也就是塑膠中40%的成份。該團隊把100隻蠟蛾幼蟲放置在一個聚乙烯購物袋上12小時,結果這些幼蟲啃食並分解了其中約92毫克,大約是3%的購物袋。為了確認聚乙烯分解不只是幼蟲咀嚼的結果,研究人員把其中一些幼蟲磨成糊狀,接著塗在塑膠膜上。14小時後,塑膠膜的重量少了13%,推測應該是被蠕蟲胃裡的酵素分解了。


該團隊在檢查經過分解的塑膠膜時,也發現了少量乙二醇,即聚乙烯分解的產物,顯示這的確是生物降解的結果。他們的發現刊登在今年初的《當代生物學》期刊。


該研究的共同作者伯托齊尼(Federica Bertocchini)是西班牙坎達布里亞生醫與生技研究所的生物學家,她說這種幼蟲能夠消化主食蜜蠟,而此能力也能讓牠們分解塑膠。她解釋:「蠟由多種不同分子組成,其中也包含了聚乙烯的基本鍵結,也就是碳鍵。蠟蛾幼蟲已演化出可以打斷這種鍵結的機制。」


美國田納西大學的微生物學家德布萊恩(Jennifer DeBruyn)沒有參與這項研究,她評論生物演化出分解聚乙烯的能力並不意外,但跟過去研究相比,她對這些蠟蛾幼蟲分解塑膠的速度感到驚奇。德布萊恩說,接下來要進一步確認塑膠分解的原因:這種酵素是蟲自己製造的,還是來自牠肚子裡的微生物?伯托齊尼同意這點,也希望透過團隊的這項發現,未來能利用這類酵素分解垃圾掩埋場以及海洋中四處漂散的塑膠。但她認為未來的研究方向是把這種化學物質應用在某種工業製程上,而不單純只是「把數百萬隻蟲扔到塑膠上」。


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