地球科學

空難搜索揭露謎樣深海

近乎未知的印度洋海底地形,因搜索失蹤的馬航班機而曝光。

撰文/庫克(Terri Cook)
翻譯/蔡雅鈴

地球科學

空難搜索揭露謎樣深海

近乎未知的印度洋海底地形,因搜索失蹤的馬航班機而曝光。

撰文/庫克(Terri Cook)
翻譯/蔡雅鈴


馬來西亞航空的一架班機在2014年從空中消失,最初的報告認為,搜尋飛機殘骸的大片海域底部大多是平坦地形。不過現在首度利用搜索任務資料進行的科學研究顯示,這片位於東南印度洋乏人探勘的海域,地形其實錯綜複雜,包含了剛瓦那古陸(Gondwana)分裂時印度次大陸、澳洲與南極洲的分離點。先前的衛星觀測只能得到模糊不清的圖像,新地圖能以500倍解析度畫出清楚的地貌特徵──奇特的山脊和錐行陷痕(pockmark),以及廣大的高原,高原邊緣則是一大片陡峭懸崖。


這份地形資料今年稍早公佈在Eos網站上,以最先進的船載聲納測量,涵蓋海床長度達2500公里。該研究的第一作者,澳洲地球科學中心的海洋地球科學家畢凱(Kim Picard)表示:「就這份資料的調查面積和它揭露了部份未經探勘的海底地形而言,絕對是空前創舉。」


澳洲地球科學中心預計在近期公佈第一批數據,2018年中還會公佈更多數據。一旦有更多地形圖公開,便能協助研究人員解釋長久以來該處複雜的地形構造如何形成的種種謎團。該論文共同作者、澳洲塔斯馬尼亞大學的海洋地球科學家柯芬(Millard Coffin)表示,謎題之一就是稱為擴張組構(spreading fabric)的神秘海床組織,這是一種細長的小型山脊,通常與位於板塊張裂處、有岩漿冒出的海底裂谷平行,可能是中洋脊的火山活動時反覆發出的脈波所造成,過去認為與冰期和暖化輪替有關。


柯芬認為,研究這些特徵應可說明,為何發生在印度洋的海底擴張較大西洋更為複雜。畢凱也解釋:「增進解析度也讓科學家進一步了解許多其他深海地質過程,例如海底山崩和錐行陷痕,以及可能因未知液體或氣體釋出,造成形似隕石坑的結構。」


馬航事件是航空史上最殘酷且曲折的悲劇之一,不但有239人失蹤,長期的國際合作搜尋也無法明確指出任何線索或原因。然而,誠如柯芬所說:「也因為這個事件,我們獲得了許多關於深海海床的新知識。」


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