生命科學

鼠爸鼠媽的育幼基因

小鼠的築巢和育幼行為可能是遺傳而來。

撰文/馬克斯(Andrea Marks)
翻譯/張亦葳

生命科學

鼠爸鼠媽的育幼基因

小鼠的築巢和育幼行為可能是遺傳而來。

撰文/馬克斯(Andrea Marks)
翻譯/張亦葳


某些野生小鼠是勤奮的父母親,會用草來建造精緻的巢穴以確保幼鼠安全和溫暖;其他小鼠則沒那麼細心,為幼鼠築的巢穴較為簡陋。研究人員最近確定了一個築巢行為相關的調控基因,是少數已知會影響哺乳類(包括人類)育幼行為的基因之一。


在今年4月份發表於《自然》期刊的一項研究中,美國哈佛大學的遺傳學家班德斯基(Andres Bendesky)和同事以親緣關係相近,但配對行為不同的兩種小鼠進行研究:一夫一妻制的東南白足鼠(Peromyscus polionotussubgriseus)和擁有多個交配對象的鹿白足鼠(Peromyscus maniculatus)。他們發現,兩種小鼠的育幼行為也不同:東南白足鼠建造的巢穴比鹿白足鼠更精細,梳理、親近幼鼠的時間也更多,還會找回走失的幼鼠。此外,若其中一種幼鼠改由另一種小鼠父母代為養育,長大後的育幼習慣仍和原生父母類似,即這些育幼行為不會受年幼時親代照顧的方式影響而改變。


為了尋找這些育幼行為的遺傳基礎,班德斯基和同事讓兩種小鼠進行兩次雜交,生出將近800隻幼鼠。在第二代幼鼠中,和築巢行為相關的某個基因表現顯著,此基因可以調節增壓素(vasopressin);增壓素就像催產素(oxytocin),對於哺乳類和鳥類社交及關係建立的行為有強大影響。研究人員接著又進行兩項實驗,一項是把增壓素注射到兩種野生小鼠親代腦內,另一項則是透過基因調控的方式,活化家鼠(Mus musculus)腦內的增壓素神經元。兩組小鼠都建造出較簡陋的巢穴,顯示增壓素和製造增壓素的調控基因在築巢行為上扮演關鍵角色。


德國雷根斯堡大學的生物學家博世(Oliver Bosch)沒有參與這項新研究,他對此結果感到驚訝。在他自己的大鼠和田鼠研究中,增壓素會促進某些母性行為。可能是這種激素在幼鼠出生之前和出生之後的作用不同,端看親代是正準備迎接新生命或正在撫育幼鼠。博世說:「或許一開始是抑制,之後又轉為促進母性行為。」畢竟,不同小鼠的實驗結果出現差異也是常有的事。


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