其他

太空科技保護消防員

隨著現在森林野火益發頻繁,美國農業部林務局採用NASA的隔熱技術,研發出新的防火設備。

撰文/考夫曼(Mark Kaufman)
翻譯/洪艾彊

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太空科技保護消防員

隨著現在森林野火益發頻繁,美國農業部林務局採用NASA的隔熱技術,研發出新的防火設備。

撰文/考夫曼(Mark Kaufman)
翻譯/洪艾彊


不管事前準備多麼周延,野地的消防員仍可能被突如其來、溫度高達815℃的火勢包圍。在這種情況下,他們無處可逃,只能蹲坐在以類似鋁箔的反光材質製成的迷你帳篷內,並祈禱火勢盡快減緩。


2013年夏天,19名消防員在美國亞利桑那州的亞奈爾山上,依慣例搭設標準的防火帳篷,但是火勢實在太凶猛,最終無人生還。美國航太總署(NASA)蘭利研究中心的科學家在得知這次悲劇後,開始打造更有效的防火設備。他們採用了充氣隔熱技術,是當初為了太空船在返航時能承受地球大氣層摩擦造成的炙熱高溫(1100~2700℃)所研發。


今年4月中旬,美國農業部林務局在加拿大亞伯達大學的研究設施中用火焰大肆噴擊,以測試NASA設計的防火設備。雖然測試結果還沒有正式發表,初步數據相當樂觀。如果這項源自太空科技的產品最終證明耐用,消防員最快在今年夏天進入森林火場救災時就可以配備使用。


傳統的防火帳篷在過去半世紀已經拯救數以百計的生命。NASA的熱工程專家佛迪(Josh Fody)參與新防火設備雛型的設計,他表示:「亞奈爾山的意外證明,舊式防火設備無法承受大量並且迎面而來的火焰。」新的隔熱材料卻可以,方法是在纖維薄層內加入一些大小和形狀都很像胡椒片的石墨;一旦接觸火焰,石墨顆粒會使用來隔熱的玻璃纖維層膨脹,變成佛迪所說的「一大張蓬鬆的毯子」。他稱這種材料是「智慧型」,因為只有在接觸高溫時才會膨脹。重量極輕是另一項關鍵設計,由於野地消防員經常需要徒步跨越高低地形,沒有辦法攜帶過於沉重的裝備。


如果新的設計證明有效,這項科技出現的正是時候。因為氣候越來越炎熱及乾燥,美國現在受野火破壞的面積已是20年前的兩倍。林務局的生態學家久利(W. Matt Jolly)說:「這表示消防員比過去更常受困於危險的野火之中。」


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