天文太空

小行星其實沒那麼可怕!

大型小行星的數目沒有想像得多,所以撞地球的威脅降低了!

撰文/鄭靜琪

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小行星其實沒那麼可怕!

大型小行星的數目沒有想像得多,所以撞地球的威脅降低了!

撰文/鄭靜琪

如果一顆直徑60公尺的固態小行星在地球表面上方六公里處爆炸,那麼,它所釋放的能量就相當於1000萬噸黃色炸藥爆炸,威力之大,要摧毀整個台北市還綽綽有餘。而一顆直徑超過一公里的小行星撞向地球,威力相當於1000億噸的黃色炸藥爆炸,規模遠超過現存核子武器的總和,可能徹底摧毀人類文明。人類會不會真的碰上這種可怕的浩劫?據估計,直徑超過一公里的近地小行星數量有1200~1300顆之多,本世紀會發生這種撞擊的機率為1/5000。


但最近發表於《自然》雜誌的一項新調查結果顯示,近地小行星撞擊地球的可能性向下修正了20~30%。德國太空總署的天文學家哈瑞斯表示,「因為近地小行星比我們想像中還亮,」因此「我們先前的估計有許多錯誤」。


因為近地小行星太小,距地球也太遠,無法直接測量,於是天文學家利用它們反射太陽光的亮度,來粗估它們的大小。哈瑞斯說,但是同樣大小的小行星,反射亮度卻有所不同,因為它們的岩石組成不一樣,有些還覆蓋了一層沙塵。我們以為很大的小行星,實際上卻不一定有那麼大。


哈瑞斯的團隊利用紅外線探測器,透過夏威夷茂納開亞天文台的凱克望遠鏡,估計20顆近地小行星的溫度,看看他們究竟吸收了多少熱能。當光線照射到小行星時,它們若不是反射回來,就是把光吸收進去。因此,研究人員主張,將太陽光投射在小行星上的總光線,減去小行星本身的熱度,就可以較精確地測出反射的熱能有多少,據此便能計算出小行星的大小了!


將這20顆近地小行星的測量結果,推算2200顆已知的近地小行星大小,結果發現有1090顆小行星寬度超過一公里。與先前估計的1200~1300顆,還少了100多顆。


倫敦大學瑪莉皇后學院的天文學家威廉斯指出,這項研究結果並非改變了近地小行星撞地球的機率,「而是因為大型近地小行星的數量減少了,我們可據此推測,地球受威脅的程度也減輕了!」


.參考資料:http://www.nature.com/physics/physics.taf?file=/physics/highlights/6964-3.html

【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2003年第22期12月號】