天文太空

土衛六真的有海洋?

土衛六是最可能有生命的星體,而海洋是關鍵。

撰文/王心瑩

天文太空

土衛六真的有海洋?

土衛六是最可能有生命的星體,而海洋是關鍵。

撰文/王心瑩

土星最大的衛星「土衛六」,又叫做泰坦,是一顆不斷挑動地球人好奇心的星體。土衛六之所以令人好奇,是因為它具有類似地球大氣中水循環的液體循環,很可能會有生命在此形成。然而,土衛六的大氣比地球稠密10倍,形成一層厚厚的霧霾,用望遠鏡無法穿透這層障蔽直接觀察它的地貌,也就難以確定其表面的組成成份與構造了。現在,天文學家在地球上利用兩架強力的無線電波望遠鏡,終於穿透霧霾,窺見令人心焦的土衛六表面。他們在最新一期《科學》上發表的觀察結果顯示,土星這顆大月亮的表面,很可能有三分之一覆蓋了由碳氫化合物為主要成份的「海洋」。


太空時代如火如荼發展以來,我們對於太陽系中各個星體都有相當程度的了解,然而土衛六的表面一直是尚未受到研究的最後幾個地方之一。從過去的一些研究,我們已知土衛六的大氣主要是濃厚的甲烷,表面則覆蓋了水冰,但我們對它的了解僅止於此,即使美國先後派出先鋒號(Pioneer)和航行者號太空船(Voyager)想拍攝土衛六表面,都無功而「去」。


美國康乃爾大學的坎貝爾(Donald Campbell)和同事在2001~2002年間,利用波多黎各阿雷西波天文台的無線電波望遠鏡,收集到許多觀測土衛六所得的電波訊號。經過分析顯示,譜線中顯現的一些高峰值,應是從土衛六表面一些大約50~100公里寬、具備有機物性質的區域所反射出來的,這些有機物顯然是液態的碳氫化合物。研究人員判斷,這些區域很可能是隕石坑,有大有小,部份直徑甚至達150公里寬,裝滿了液態有機物,形成許多像是湖泊與海洋般的地形。


然而要說土衛六表面到底長什麼樣,由於這些資料並非直接觀測結果,天文學家仍然只能遠望而興嘆。不過別急,1997年發射的卡西尼號太空船(Cassini spacecraft)即將於2004年10月抵達土星附近,它會在2005年1月左右釋放出惠更斯探測器進入土衛六的大氣層,屆時天文學家就可以看個過癮了。