生命科學

螞蟻自組挪亞方舟

在某些螞蟻的世界裡,寶寶在緊急時刻可以變成父母的救生艇!

撰文/斯尼德 ( Annie Sneed )
翻譯/鄭方逸

生命科學

螞蟻自組挪亞方舟

在某些螞蟻的世界裡,寶寶在緊急時刻可以變成父母的救生艇!

撰文/斯尼德 ( Annie Sneed )
翻譯/鄭方逸


「對螞蟻的家來說,露珠就是洪水了。」有一句俗話是這麼說的。然而對於那些住在泛濫平原的螞蟻而言,露珠根本不算什麼。真正的水災來臨時,有些種類的螞蟻會清空巢穴,自體組成救生筏,然後漂流到乾燥的地面。群體行為在螞蟻很常見,有些種類甚至會搭建活生生的橋,讓家族成員從上頭列隊通過。 說到造筏行為,從火蟻身上就可以觀察到,但瑞士洛桑大學的科學家從其他種類的螞蟻身上發現一種獨特的浮筏設計,是用幼蟻組成船底。你可能會覺得把螞蟻寶寶當浮筏來用,恐怕有礙螞蟻基因延續,其實不然。


這種棲息於泛濫平原的螞蟻Formica selysi,在庇里牛斯山和阿爾卑斯山四處築居。蟻后大約可以活10~15年,一生會經歷兩次或三次如末日般的洪災。洪水來襲時,工蟻會負責把幼蟻(包括不會動的卵、幼蟻和蟻蛹)疊成堆,接著另一群疊了三、四層的工蟻再爬上去,用上顎抓住蟻寶寶。蟻后則位在浮筏正中央受到保護。


把幼蟻放在最容易溺死的底部似乎是個壞主意,畢竟對蟻群來說,幼蟻跟蟻后都是最重要的成員,牠們的存活攸關螞蟻能否繁衍成功。「一般人都會覺得工蟻應該會把幼蟻和蟻后一起放在浮筏中央。」主持這項研究的博士後研究員浦塞爾(Jessica Purcell)說。


浦塞爾和同事在瑞士隆河沿岸蒐集Formica selysi,並在實驗室模擬了洪水。在人造洪水發生時,所有蟻群無論有沒有幼蟻,都組成了浮筏;沒有幼蟻的蟻群會用工蟻替代做為船底。洪水退了後,沒有幼蟻的浮筏會使得較多工蟻昏迷,復元時間也較長,這也許可以解釋為何這種螞蟻會使用浮力較強的幼蟻為筏。


令人驚訝的是,在水中執行完任務以後,幼蟻似乎不受影響。那些成為船底的幼蟻,生存率就跟待在乾燥地面上的控制組幼蟻一樣高。幼蟻身體的超強浮力很可能是體內高脂肪造成的,於是即使背負著父母,也不致沉沒。因此在螞蟻的世界裡,幼蟻絕非毫無用處,爸媽反而還要靠牠們呢!