生命科學

幼獸哭聲惹誰憐?

哺乳類幼獸的哭聲聽起來都十分相似,有助吸引可能的照顧者並提高存活率。

撰文/高德曼(Jason G. Goldman)

生命科學

幼獸哭聲惹誰憐?

哺乳類幼獸的哭聲聽起來都十分相似,有助吸引可能的照顧者並提高存活率。

撰文/高德曼(Jason G. Goldman)

一道尖銳的哭聲劃破天際。一隻焦急的母鹿馬上走近聲音的來源,想尋找牠的小鹿。但從擴音機播放出來的並不是小鹿的哭聲,而是海狗(fur seal)寶寶的。

加拿大溫尼佩格大學的生物學家林格(Susan Lingle)和美國中西大學的芮德(Tobias Riede)正在進行一項聽覺實驗,他們推論,鹿和海狗不在相同的棲地,母鹿對小海狗的哭聲應該一無所知。那是什麼原因讓母鹿做出這種反應呢?

過去兩個夏天,研究人員在加拿大牧場中對一群黑尾鹿(mule deer)和白尾鹿(white-tailed deer)進行實驗,他們給鹿群聽一些經過修飾的哺乳類幼獸哭聲,包括大羚羊、土撥鼠、蝙蝠、海狗、海獅、貓、狗以及人類。藉由觀察母鹿的反應,林格和芮德發現,只要哭聲的基本頻率(fundamental frequency)和自己寶寶的哭聲頻率相似,母鹿就會走近擴音器,試圖尋找牠的小孩。母鹿的這種反應顯示,大多數哺乳類幼獸的哭聲具有高度共通性(母鹿對背景噪音、鳥叫和草原狼的叫聲並沒有反應)。這項研究結果發表在2014年10月的《美國自然學家》。

科學家曾推測,不同的動物可能因為相同的經驗(例如疼痛)而發出相似的聲音特徵。林格說:「就像我們可以『感受』到其他年幼的動物在哭。」會產生這種同情心,可能是不同的哺乳類藉由發出聲音之類的方式表達情感。

研究溝通演化的英國索塞克斯大學心理學家瑞比(David Reby)對這些發現並不意外。以幼獸的觀點來看,這有助於吸引可能的照顧者來提高自己的存活率;對動物父母而言,瑞比說:「對任何可能是自己寶寶的哭聲做出反應,好處可能更多。」如果出現掠食者,動物父母可沒有太多時間判斷這個需要幫助的寶寶是不是自己的孩子,不理會哭聲所要付出的代價實在太高了。

這些研究結果也解釋了自然界中一些跨物種收養的例子,如果一頭母獸剛失去牠的幼獸,而且體內的母性激素仍存在的話,林格表示,當聽到呼喊時,可能會誘使牠去照顧這需要保護的個體,不論呼喊者看起來像什麼動物。

【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2015年第155期1月號】