生命科學

為什麼我們沒有嬰兒時期的記憶?

嬰兒的小腦袋瓜成長快速,代價可能是無法形成記憶。

撰文/斯尼德(Annie Sneed)
翻譯/涂可欣

生命科學

為什麼我們沒有嬰兒時期的記憶?

嬰兒的小腦袋瓜成長快速,代價可能是無法形成記憶。

撰文/斯尼德(Annie Sneed)
翻譯/涂可欣

我們很容易回想起幾十年前的往事:生日、高中畢業典禮和探望祖母,然而誰記得自己嬰兒時發生過什麼事?100多年來,研究人員試圖找出「嬰兒失憶」的原因。佛洛伊德歸咎於早期的性經驗受到壓抑,但這想法已被推翻。近代研究人員相信,這是因為嬰兒缺乏自我認知、語言和其他形成記憶所需的心智能力。

加拿大多倫多兒童醫院的神經科學家佛蘭克藍德(Paul Frankland)和喬斯林(Sheena Josselyn)認為,語言和自我認知也不是很好的解釋,人類並不是唯一有嬰兒失憶現象的動物,小鼠和猴子也沒有年幼時期的記憶。為了解釋這個相似性,佛蘭克藍德和喬斯林提出了另一個理論:年幼的大腦內有許多新的神經元快速生長,阻礙了舊記憶的存取。

他們在一項新的實驗控制了幼鼠和成鼠的海馬回神經元生長速度,海馬回是大腦記錄「自身經歷」的區域。結果發現,神經元生長減慢的幼鼠,長期記憶表現較佳;相對地,神經元形成加快的成鼠則記憶力衰退。

這個發現發表於今年5月的《科學》,佛蘭克藍德和喬斯林據此認為,幼兒神經元的快速生長會干擾大腦儲存舊記憶的神經迴路,使得他們無法存取這些記憶。此外,嬰兒的前額葉皮質也尚未發育成熟,這是另一個與記憶有關的腦區。嬰兒失憶可能是這兩個因素的綜合結果。

隨著年齡增長,神經新生變慢,海馬回在記憶形成和儲存間取得平衡。當然,我們仍會忘記許多事,但這或許是件好事,佛蘭克藍德說:「這是生命令人感傷的真相:我們的日常作為大多庸碌平凡。一般相信,健康成人的記憶功能運作,除了需要儲存記憶,也必須清除無關緊要的記憶。」誰需要記得嬰兒時呼呼大睡、嚎啕大哭和到處爬行的事呢?