天文太空

孤獨的矮行星

尋找冥王星同伴的熱潮已接近尾聲。

撰文/麥森(John Matson)
翻譯/洪艾彊

天文太空

孤獨的矮行星

尋找冥王星同伴的熱潮已接近尾聲。

撰文/麥森(John Matson)
翻譯/洪艾彊

過去數十年來,冥王星始終公認是遙遠外太陽系裡的重量級冠軍,直到天文學家發現這個受人鍾愛的傢伙其實沒有什麼特別,還有許多和它同樣環繞太陽的矮行星,只不過這些矮行星的軌道大多遠遠在海王星的軌道之外,所以不易觀察到。

冥王星的地位從行星降級到矮行星的緣由,應該從約10年前達到高峰的一連串天文發現說起。在2002~2007年,美國加州理工學院的天文學家布朗(Mike Brown)和同事發現了數個重要的天體,包括厄里斯(Eris)、鳥神星(Makemake)和妊神星(Haumea)三顆矮行星(不過有另外一組人宣稱他們才是首先發現妊神星的人)。雖然還有一大片天空是布朗的團隊還沒研究過的,但是尋找外太陽系行星的活動卻自此突然沉寂下來。

背後的理由為何?根據最新的研究顯示,大部份巨型的明亮天體已經發現得差不多了。在台灣中央研究院任職的史汪伯(Megan Schwamb)以前是布朗的研究生,她最近大規模搜尋了外太陽系,並據此推估那裡的天體數量。史汪伯說:「研究的結果顯示大約有12顆。」她補充說,目前已經發現九顆,「這表示我們差不多快找到所有巨型的明亮矮行星。」史汪伯和同事的這項研究成果發表於1月的《天文學期刊》。

雖然天文學家並沒有仔細搜尋過整片天空,只專注在有密集明亮天體的區域,美國弗羅里達理工學院的瑞高辛(Darin Ragozzine)認為,可能會因此而漏掉位在別處的矮行星,不過,瑞高辛也強調,儘管佈滿恆星的銀河系盤面有可能遮蓋一、兩顆矮行星的光輝,但是發現許多顆的機率恐怕不高。

史汪伯說:「我們已經過了發現這些矮行星的黃金時期,那個時代已經結束。」但是在更遠的太空還是有可能存在著類似的天體,只是以目前的望遠鏡無法解析出它們微弱的光輝。史汪伯緊接著補充道:「這些天體還躲在陰暗之處,等待著我們去發現。」

【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2014年第146期4月號】