醫學

用細菌對抗病媒蚊

利用縮短宿主壽命的細菌,來打敗蚊媒疾病!

撰文/諾葛來迪(Bianca Nogrady)
翻譯/林慧珍

醫學

用細菌對抗病媒蚊

利用縮短宿主壽命的細菌,來打敗蚊媒疾病!

撰文/諾葛來迪(Bianca Nogrady)
翻譯/林慧珍

儘管置身於熱鬧多樣的細菌世界,沃巴赫氏菌(Wolbachia)仍算得上是相當特出的狠角色。這種細菌寄生在昆蟲體內,能經由雌蟲的卵代代相傳,是一種能扭曲昆蟲性別、殺死蟲卵、挾持宿主DNA為其所用的寄生菌;它大概算是地球上最興旺的寄生菌,超過1/5的昆蟲都是它寄生的對象。但現在沃巴赫氏菌本身卻成了被利用的對象,用來幫助人類戰勝纏鬥已久的蚊媒疾病。


由澳洲昆士蘭大學與中國武漢市華中師範大學共同組成的研究團隊,鎖定一種寄生於果蠅身上、會使宿主壽命減半的沃巴赫氏菌株,並將牠感染到新的宿主——埃及斑蚊的身上。埃及斑蚊會傳播登革熱病毒,引發嚴重的類流感症狀與紅疹;出血性登革熱危險性更高,致死率可達5 %。


沃巴赫氏菌縮短昆蟲壽命的效果似乎並不影響埃及斑蚊的生殖,事實上,未受感染的雌蚊經過受感染的雄蚊受精後,將導致卵死亡,如此反而有利於受感染的雌蚊。但是這種細菌卻可能為登革熱病毒帶來大災難,昆士蘭大學的昆蟲學家歐尼爾(ScottO’Neill)解釋,登革熱病毒有很長的潛伏期:從病菌入侵到蚊子的體內、複製、再進入蚊子的唾液腺、然後傳播到新宿主身上,需要長達兩星期的時間。


蚊子一旦感染了這種會縮短宿主壽命的沃巴赫氏菌株,存活的時間可能短到不足以讓搭便車的登革熱病毒在體內複製並繼續散佈。雌蚊通常在孵出的兩天之後才開始吸血,而後可能帶著登革熱病毒攻城掠地;帶有沃巴赫氏菌的蚊子,因為壽命僅有21~ 27天,能醞釀與傳播登革熱的時間也就縮短許多。


研究人員還發現了另一個令人驚訝的副作用:受感染的蚊子對受試者的叮咬攻勢更頻繁,卻吸不到血液。研究團隊仔細檢查後發現,蚊子的吻部已經彎曲,無法穿透皮膚。


這是一個意外的收穫,歐尼爾表示,蚊子一旦不能叮人,就無法傳播登革熱或任何其他疾病,他表示:「我們說的是縮短50%的壽命;但如果牠們不能把自己的針刺進人的手臂,牠們等於已經是死了。」


這項研究相當受注目,尤其是在深陷登革熱疫情魔掌中的昆士蘭遠北地區。任職於昆士蘭衛生部及昆士蘭大學的醫學昆蟲家里奇(Scott Ritchie)解釋,目前防制登革熱的做法,主要是清理蚊子繁殖時最喜愛的積水容器,但這絕不是件簡單的工作。


【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2009年第86期4月號】