醫學

重建癌症疫苗的信心

癌症疫苗雖然不能讓腫瘤縮小,但能延長病患的壽命。

撰文/韋普納(Jessica Wapner)
翻譯/王如蓉

醫學

重建癌症疫苗的信心

癌症疫苗雖然不能讓腫瘤縮小,但能延長病患的壽命。

撰文/韋普納(Jessica Wapner)
翻譯/王如蓉

刺激免疫系統摧毀腫瘤細胞,這是研究者長久以來的夢想,不過因為以往實驗失敗的記錄,這個希望或許已經破滅。幾種不同的癌症疫苗,經過臨床試驗後的結果都慘不忍睹,其中還有一種稱為Canvaxin的黑色素瘤疫苗,不但沒有增加病人的存活率,還讓製藥廠被另一家公司併購了。不過,研究者並未就此棄癌症免疫療法,反倒認為這是因為實驗設計不良所導致錯誤的結論,如果能設計正確的實驗,還是有希望製出癌症疫苗的。


研究人員的樂觀來自於原本以為失敗實驗的數據。2006年的一份報告指出,在經過第三期的臨床試驗後,攝護腺癌疫苗Provenge(由美國西雅圖的Dendreon公司所研發)的研究宣告失敗,不過在後續的分析,卻顯示接受注射疫苗的患者雖然癌症擴散,但存活時間的平均值比只注射安慰劑的患者多了4.5個月,而先接種疫苗再接受化療的患者存活得更久,平均有34.5個月,而只注射了安慰劑再接受化療的患者,平均的存活時間只有25.4個月。


美國國家癌症研究院腫瘤免疫與生物學實驗室主任史隆(Jeffrey Schlom)指出,癌症疫苗的效用,不適合以標準臨床試驗的基準來評斷,因為它會不像傳統用來治療癌症的藥物能使腫瘤變小。而大多數的試驗都是以測量腫瘤大小做為試驗成功與否的依據,難怪癌症疫苗永遠都「沒有效」。史隆認為:「我們現在要看的是病人存活時間是否增加,而不是腫瘤是否變小了。」


況且,進行癌症疫苗臨床試驗的病人,通常都接受過好幾次的治療,這些治療已經消磨了病患的免疫系統,史隆補充說明。這種免疫消磨的現象在測試新藥時並不會造成影響,但卻會損害疫苗誘發免疫系統反應的能力。此外,疫苗要發揮更大的作用,需要多次追加注射(加強劑),使得真正要看出效果的時間可能比預期中還長。


科學家其實很清楚要如何適當地進行疫苗研究,在從事臨床試驗時,應該不會有問題才是,但事實卻不然,問題是存在的,主要的難題之一就是缺少適當的佐劑(用來增加疫苗活性的藥物)。如果少了佐劑,疫苗就可能無法發揮真正的效用。西雅圖的哈欽森癌症研究中心實體腫瘤研究主任齊佛(Martin "Mac" Cheever)解釋,要找到適用的佐劑是相當困難的,因為美國食品及藥物管理局(FDA)不會單獨核准使用新的佐劑。就像齊佛說的,FDA只會認可目前已經過測試之疫苗所搭配使用的佐劑。


因此,研究者無法為實驗中的疫苗取得核可的佐劑,因為每種佐劑都已搭配特定的疫苗。事實上,有些佐劑已測試過可用於治療,但卻很少被證實有效,而且通常也都擱置一旁。齊佛表示:「製藥公司一般都不願意開發那種只能搭配別家公司產品的藥品。」這種情況使得疫苗研究人員一直卡在不適合的實驗設計上。


【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2008年第82期12月號】



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