醫學

來自印度的香料妙藥

咖哩香料中的薑黃,是否能治療包括阿茲海默及癌症等諸多疾病?

撰文/斯蒂克斯(Gary Stix)
翻譯/潘震澤

醫學

來自印度的香料妙藥

咖哩香料中的薑黃,是否能治療包括阿茲海默及癌症等諸多疾病?

撰文/斯蒂克斯(Gary Stix)
翻譯/潘震澤

尋找新藥的過程可是變化多端,從古老民俗藥典中仔細搜尋,或是在林間散步時隨手摘起一株植物,所在多有。許多藥效確鑿的藥物,最早是從樹木、灌木、軟體動物,甚至泥土中得來;好比阿斯匹靈來自柳樹皮,降膽固醇的史達汀(statin)來自某種黴菌,還有抗瘧疾的青蒿素(artemisinin)來自傳統中藥使用的一種灌木。只不過,1990年代美國的薩滿(Shaman)製藥公司籌措了9000萬美元,大張旗鼓想從傳統知識中尋求新藥的點子,結果卻是不得不降低眼界,淪為販賣營養補給品的公司,而在幾年前終告關門大吉。

如今,這股潮流可能又有回頭的跡象。最近有好些天然物質受到詳細的檢驗,像是紅酒當中的白藜蘆醇(resveratrol)以及魚油裡的ω-3脂肪酸;因為初步研究顯示,這些價格不高的化合物可能具有治療及預防疾病之功效,同時也沒有多少副作用。還有,從亞洲植物薑黃(Curcuma longa)提煉出的橘黃色粉末「薑黃素」,也加入了這個行列。自古早以來,薑黃就是食物的調味劑及防腐劑,好比煮咖哩肉及燒烤時所用的作料;到如今,薑黃的使用已不只於此。


譬如在即將出版的一本書裡,把薑黃裡具有生物活性的成份(包括薑黃素及統稱「類薑黃素」的相關物質)說成是具有抗氧化、抗發炎、抗病毒、抗細菌和抗黴菌等性質,而有對抗癌症、糖尿病、關節炎、阿茲海默症以及其他慢性病的潛力。2005年一年內,美國國家醫學圖書館期刊文獻檢索系統(PubMed)資料庫裡,就有將近300篇的科技論文提到薑黃素,五年前一年只有100篇左右。


研究薑黃素的科學家之所以受到這個化合物吸引,是由於薑黃素對身體可能產生許多寶貴的作用,同時毒性顯然甚低。這些偶爾戲稱自己為「薑黃素學家」的研究者,正思考如何利用這個香料及其衍生物,針對一些讓人生畏的疾病,發展出廉價的預防藥物,而不只是用於治療而已。就算是為了治療的目的,薑黃素也有一些吸引人的特性;由於它可作用於相當多的生物反應路徑,因此對治療癌症可能有所幫助:惡性腫瘤細胞將需要經過多重突變,才可能避免薑黃素的多角攻擊,因此也較不容易取得抗藥性。


但問題是,這個物質真的已經準備就緒、可以廣泛使用了嗎?有證據顯示,還是有謹慎行事的必要。在PubMed超過1700篇有關薑黃素的論文中,就有一些研究指出,能夠影響這麼多生物反應的化合物,有時也可能誤觸開關,反而促使疾病的生成。


【薑黃(Curcuma longa)會長出根莖,也就是塊狀的地下莖,與之同名的香料就是從薑黃的根莖製成。】



長遠的醫學歷史


薑黃的醫學史,可上溯5000年之久,印度語、華語及坦米爾語裡,都有薑黃這個字詞。在5000年前古印度的阿育吠陀醫學系統裡,薑黃是用在傷口復原、血液淨化以及胃部疾病的主要藥劑。


PubMed中第一篇有關薑黃素生物活性研究的報告於1970年出版,由一群印度研究人員提出,其中指出薑黃素對大鼠膽固醇含量的影響。薑黃素研究的腳步,於1990年代中加快了起來,其中一位帶頭者是先前任職美國基因科技公司的科學家阿格瓦(Bharat Aggarwal)。在研究薑黃素之前,阿格瓦曾採用不同的做法尋求癌症的治療,該項工作輾轉把他導向薑黃素這個化合物。




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