資訊科技

家家都有機器人

個人電腦革命的領袖比爾.蓋茲預言:
機器人學將成為下一個熱門領域。

撰文/比爾‧蓋茲(Bill Gates)
翻譯/鍾樹人

資訊科技

家家都有機器人

個人電腦革命的領袖比爾.蓋茲預言:
機器人學將成為下一個熱門領域。

撰文/比爾‧蓋茲(Bill Gates)
翻譯/鍾樹人

想像一下親身參與某個新產業的誕生。這是個以創新技術為基礎的產業,其中有幾家知名企業銷售高度專業的商用設備,但也有越來越多新興公司在製造新穎的玩具、專供玩家收藏的玩意兒,以及其他有趣的利基產品。這也是個極為分化的產業,少有共通的標準或平台;計畫很複雜,進展相當遲緩,實際應用也相對稀少。儘管有種種激勵人心的消息與承諾,事實上卻沒有人可以確定這個產業何時(或甚至能否)達到臨界質量(critical mass)。不過如果達到的話,世界很可能就此改變。

當然,這段話也能用來描述1970年代中期的電腦產業,那時艾倫(Paul Allen)和我剛剛創辦了微軟。回到當時,各大公司行號、政府部門與其他機構,全都採用昂貴的大型主機支援運算,一流大學與業界實驗室的研究員正在創造資訊時代的基本構件;英特爾剛剛推出8080微處理器,雅達利(Atari)正在販售紅極一時的電動遊戲「乒乓」(Pong);在自家成立的電腦俱樂部裡,熱心人士努力想發掘出這項新科技究竟能帶來什麼好處。

但我心裡所想的是更遠的未來:機器人產業的興起。這項產業的發展和30年前的電腦業有許多相似之處。想想看,當今自動裝配線上所使用的工業機器人,就如同昨日的大型主機。這項產業的利基產品包括手術專用的機器手臂、部署在伊朗與阿富汗地區用來掃除路邊詭雷的檢查用機器人,以及清理地板的家用機器人。電子公司生產了會模仿人、狗或恐龍的機器玩具,玩家也急欲擁有最新版的樂高機器人系統。

值此同時,一些全球頂尖的人才正試著解決機器人學裡最困難的問題,好比視覺辨識、導航與機器學習,而且漸有成果。2004年,美國國防部高等研究計畫署(DARPA)在加州莫哈未沙漠長達230公里的顛簸道路上,舉辦了一場自動導航機器人「大挑戰」賽車,結果第一名只跑了12公里,車輛就故障了。但是到了2005年,卻有五輛賽車跑完全程,而且冠軍車的平均速度達到每小時30公里。(機器人與電腦產業之間還有另一項有趣的相同點:當今網際網路的前身Arpanet,當初也是由DARPA贊助而催生的。)

不僅如此,機器人產業所面臨的挑戰,也很類似我們30年前在電腦產業裡處理的問題。機器人公司沒有標準的作業軟體,所以可在各種裝置上運作的大眾化應用程式也不存在。機器人處理器與其他硬體的標準化還相當有限,某部機器所用的程式碼鮮少能應用在另一部機器上。無論何時,任何人若想建造新的機器人,通常都得從頭開始。

儘管困難重重,但每當我和機器人領域的人交談時──包括學院內的研究者、創業家、業餘玩家與高中學生,那種興奮與期盼之情,一再讓我回想起艾倫和我當初看著新技術整合,並且夢想總有一天每個家庭的每張書桌上都會有一部電腦的情景。現在,我又看到一股整合的趨勢開始了,可以想見,機器人裝置未來終將成為我們日常生活中普遍存在的一個角色。我相信,許多技術將為新一代的自動裝置開啟大門,包括分散式運算、聲音與視覺辨識,以及無線寬頻連線等,將讓電腦得以代替我們完成實體世界裡的各項工作。我們即將邁入新時代,在這個新時代裡,個人電腦即將起身走下書桌,讓我們能夠看到、聽到、摸到、並且操控另一個地方的物件。



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