生命科學

男腦女腦真不同

兩性的腦子,無論結構與反應,都頗為不同。

撰文/卡希爾(Larry Cahill)
翻譯/王道還

生命科學

男腦女腦真不同

兩性的腦子,無論結構與反應,都頗為不同。

撰文/卡希爾(Larry Cahill)
翻譯/王道還

2005年1月14日,天色陰沉,美國哈佛大學校長桑默斯在一場會議中發表演說,針對女性在科學界人數比男性少的議題,提出了看法。他認為,因素之一也許是兩性的腦子在結構上有天生的差異。他的言論重新點燃悶燒了一世紀的辯論。19世紀末,就有科學家拿兩性在腦容量上的差異當證據,主張女性在智力上比男性低劣,因為科學家測量兩性的腦子,主要的發現就是女性的腦子往往比較小。


可是,沒有人發現過任何證據,顯示兩性腦子的解剖學差異,可能是女性無法在數學、物理或工程等學科表現傑出的因素。學者反而發現,兩性的腦子在許多方面都非常相似。儘管如此,過去十幾年科學家在兩性的腦子裡發現了許多差異,結構的、化學的、功能的都有,令人驚訝。


這些差異不只是有趣的性別特徵,例如可以解釋為什麼男性比女性更喜歡喜劇影集「三活寶」(Three Stooges)。這些發現還讓人想到,許多神經心理問題,包括抑鬱、藥物上癮、精神分裂與創傷後壓力失調,也許有必要針對不同性別研發不同的治療方式。此外,既然兩性的腦子有差異,研究腦子結構與功能的科學家分析實驗資料時,必須考慮受試者的性別,而且在未來的實驗中,兩性受試者都得招募,不然結果就會讓人誤入歧途。


雕塑腦子


性別在許多認知與行為領域裡,都是有意義的變項,包括記憶、情緒、視覺、聽覺、顏面資訊的處理模式,和腦子對壓力荷爾蒙的反應。不少研究利用先進的非侵入式造影技術,如正子斷層掃描(PET)、功能性磁共振造影(fMRI),觀察活人的腦子,因而加速了性差知識的進步。


這些造影實驗讓我們知道,腦子各分區的許多區域都有解剖變異。舉例來說,哈佛大學醫學院哥德斯坦(Jill M. Goldstein)領導的團隊,以磁共振造影儀(MRI scan)測量過許多大腦皮質與皮質下區域。他們發現女性的額葉皮質(許多高等認知功能的所在)有許多區域比男性大,涉及情緒反應的邊緣皮質也一樣。另一方面,涉及空間知覺的頂葉皮質上,有些區域男性比女性大,負責對情緒資訊做反應的杏仁體(形狀像杏仁,它的反應包括令心搏加速、腎上腺素大量分泌)也一樣。這些尺寸差異,以及本文討論的其他差異,都是相對的,指特定區域佔整個腦子的比例。


腦子有許多構造,一般而言,它們在尺寸上的差異,反映了它們對動物的重要程度。例如靈長類比較依賴視覺,而不是嗅覺,而鼠類正相反。結果,靈長類的腦子負責處理視覺訊息的區域佔較高的比例,鼠類腦子負責嗅覺的區域較大。因此,男性與女性的腦子有廣泛的解剖差異,表示性別的確會影響腦子運作的方式。