醫學

重現殺手級流感病毒

史上致死率最高的1918年流感病毒已經重新出土。重現這種病毒,讓科學家得以研究它高致死率的原因,並且追查其起源。

撰文/陶本伯格(Jeffery K. Taubenberger)、李德(Ann H. Reid)、范寧(Thomas G. Fanning)
翻譯/潘震澤

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重現殺手級流感病毒

史上致死率最高的1918年流感病毒已經重新出土。重現這種病毒,讓科學家得以研究它高致死率的原因,並且追查其起源。

撰文/陶本伯格(Jeffery K. Taubenberger)、李德(Ann H. Reid)、范寧(Thomas G. Fanning)
翻譯/潘震澤

1918年9月7日,第一次世界大戰正打得如火如荼,美國波士頓市郊的一所陸軍訓練中心裡,有位士兵因發高燒而住院;醫生最初的診斷是腦膜炎,但次日有10幾位士兵因呼吸系統的症狀住院,醫生因而改變了想法。9月16日,又有36個這種未知疾病的新病例出現。令人難以置信的是,到了9月23日,這所住了4萬5000名士兵的軍營,共出現了1萬2604個病例報告。直到這個嚴重的傳染病結束時,該軍營有1/3的人都遭受過感染,其中將近800人死亡。患上這種病症而喪生的士兵通常皮膚泛青,死前因缺氧窒息而痛苦掙扎。許多人在症狀出現後48小時內過世,屍體剖檢時,發現他們的肺裡積滿了液體或血液。


由於這些症狀的組合並不常見,也不符合當時所知的任何疾病,因此,當年知名的病理學家魏爾區(William Henry Welch)猜測:「這一定是新型的傳染病或瘟疫。」然而,該疾病既不是瘟疫,甚至也不新奇,就只是流行性感冒(簡稱流感)而已。即便如此,這株毒性特強、傳染性甚高的流感病毒於1918~1919年肆虐全球,據信造成4000萬人死亡。



1918年,紅十字會的護士於美國聖路易市抬送流感病患。病毒橫掃美國時,醫療工作者、警察及驚慌失措的老百姓都戴上口罩,以防止染到病毒。大流行中,美國約有1/3的美國人口受到感染,而有67萬5000人死亡。

這樁現代史上造成死亡人數最多的流感爆發,其消失的速度與爆發的速度幾乎一樣快;一般相信,其罪魁禍首也已隨著時間而消逝。當時沒有人將病原體的標本保存下來,以供後人研究,因為一直要到1930年代,科學家才確定流感是由病毒所引起的。不過,多虧美國陸軍醫學博物館(U. S. Army Medical Museum)過人的先見之明,加上一位名為胡爾汀(Johan Hultin)的病理學家的堅持,以及分析老舊組織樣本中基因的技術有所進展,我們得以重新取得1918年流感病毒的部份組成,並研究其特性。如今,距1918~1919年那場可怕的天災已經超過80年,從當時少數幾位罹難者身上保留下來的組織,對於造成大流行的病毒株,以及流感病毒的一般作用方式等基本問題,都能有所回答。


由於流感病毒還在持續演化,新的流感病毒株也持續對人類造成威脅,因此,上述努力並不只是對歷史的好奇而已。自1918年以來,還發生過兩次人類流感病毒的大流行,分別是在1957年及1968年;此外,通常只感染動物的流感病毒,也不時讓人類發病,好比近年在亞洲所爆發的禽流感。我們研究1918年流感病毒有兩個主要目標:一是找出造成該病毒如此惡毒的原因,以便發展出治療以及預防流感之道;另一是確認該病毒的起源,以便針對未來造成大流行的病毒可能來源,做有效的防範。


追獵1918年病毒

與之前或之後的流感相比,1918年的流感大流行在許多方面是類似的。只要有新的流感病毒株出現,帶有大多數人免疫系統從未接觸過的新特徵,就可能爆發大規模的流行。不過,1918年的大流行有幾個特點,還是未解的謎。




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