生命科學

阿拉斯加恐龍大追擊

約7500萬年前,在今日的阿拉斯加北部,有一群強壯的恐龍不畏嚴寒,在這裡繁衍茁壯。

撰文/費奧里羅(Anthony R. Fiorillo)
翻譯/王心瑩

生命科學

阿拉斯加恐龍大追擊

約7500萬年前,在今日的阿拉斯加北部,有一群強壯的恐龍不畏嚴寒,在這裡繁衍茁壯。

撰文/費奧里羅(Anthony R. Fiorillo)
翻譯/王心瑩


白堊紀晚期的阿拉斯加,最具優勢的食肉恐龍是傷齒龍。這種恐龍的身高約為2~3公尺,透過極巨大的眼睛觀看世界。由於北極圈以北地區有漫長數月呈現昏天暗地的狀態,大眼睛也許可以增加狩獵成功的機率。


拿撢帚又多掃了幾次﹐突然間,我膝蓋旁邊的骨頭可以看個清楚了。我盯著厚鼻龍的口鼻部,牠是隻奇特的獨角恐龍,是三角龍屬的親戚,不過數量十分稀少。在阿拉斯加,這種恐龍的化石並非頭一次發現,連第二次都排不上,不過我注意到,這個頭骨的有些部份不曾見於其他化石。我們於此地繼續挖掘,以十字鎬和鏟子補撢帚之不足,隨後便挖出更多骨頭和牙齒,至少分屬於其他三種恐龍;我足足又花了一年的時間才搞清楚,那回另外還清理出多達七副的厚鼻龍頭骨。牠們年齡相仿,很可能一同死於某次大水或其他災禍。這個群體的出現首度證實了:北極圈以北的有角恐龍具有群居的現象。


2002年夏天,我來到這個偏僻的地點,此地位居峭壁,可俯瞰科維爾河。同行者分屬美國達拉斯自然史博物館、南美以美大學和阿拉斯加大學,大家打算要挖掘一副我在前些年曾經發現的厚鼻龍頭骨。這個地方是由阿拉斯加大學的研究人員率先找到,10年光陰飛逝,如今我們開始認為,此地可能埋藏了極具價值的巨型恐龍化石。


不管是此地或是阿拉斯加的其他地方,目前為止還沒有人挖出完整的恐龍骨骼,不過我們小組和其他古生物學家曾辨認出部份骨骼、單獨的骨頭、牙齒和足跡化石等,分屬於八種恐龍,牠們於同一時代生活在遙遠的北方地帶。這八種恐龍全都生活在白堊紀,出現時間自1億4500萬年前延續到6500萬年前,而大多數只出現在最後幾百萬年間,即7500~7000萬年前,是地球發生恐龍空前大滅絕之前的500萬年。


我們的工作尚屬初步階段,不過獲致的成果已能回答一些細節問題,讓我們得知,數百萬年前有哪些恐龍生活在世界的最頂端,牠們在那裡又是如何存活下來。


陣容龐大

這八種恐龍,其中四種為食草恐龍;另四種則為獸足類恐龍,獵捕食草動物和其他動物為食。阿拉斯加有許多食草和食肉動物的遺跡,數量最豐的地方顯然是阿拉斯加北部,特別是北坡地區;其中鴨嘴龍類群的愛德蒙脫龍勇奪數量之冠,是此地最常見的種類,也是最有特色的一種。鴨嘴龍是大型的食草恐龍,取名「鴨嘴」是因為牠的鼻部又寬又扁,但實際上與鴨子完全不同,牠們長了數百顆牙齒,可用來嚼磨粗韌的植物。鴨嘴龍為了搆到頭頂上方的葉子,可以用兩隻後腳站起身來,平常則四腳並用到處行動;由於牠們的後腳比前腳長很多,因此可能以搖擺的步伐前進。


世界上其他地方有許多鴨嘴龍長了頭部裝飾物(或稱頭冠),但愛德蒙脫龍沒有。愛德蒙脫龍的體重在1360~1810公斤之間,可列入北美洲最巨大的鴨嘴龍之林。愛德蒙脫龍和其他種類的鴨嘴龍都是社會性動物,常常聚集成群,這一點由骨頭可以看出,牠們的骨頭在阿拉斯加北部許多地方都是成堆出現;一般認為,牠們是因突如其來的洪水而成群死亡。


到目前為止,阿拉斯加發現的每一種恐龍也都出現在北美洲西部的其他地區,因此無法說哪一種是阿拉斯加特有的恐龍。但在緯度這麼高的地方,找到的恐龍種類確實較少,亦即隨著緯度增加、生物多樣性跟著降低,這種現象同樣見諸於現今的動物族群分佈趨勢,可能是極北地區資源有限的關係。