醫學

臍帶血有利可圖、有議可爭?!

從前的廢物、今日的寶

撰文/克蘭(Ronald M. Kline)
翻譯/潘震澤

醫學

臍帶血有利可圖、有議可爭?!

從前的廢物、今日的寶

撰文/克蘭(Ronald M. Kline)
翻譯/潘震澤

皺巴巴的小臉、滑不溜丟的身子、哇哇的啼聲,新生兒就此來到世間。興奮的父母臉上盡是欣喜,開始數著寶寶完好無缺的小手指和可愛的腳趾;他們幾乎都不會注意到生產的第二幕:胎盤(胞衣)的排出。


當辛苦的生產過程結束,多數母親都樂意再用力一回,排出重約450公克、形似煎餅的器官──經由臍帶滋養胎兒九個月的胎盤。醫生在剪斷臍帶後,會檢查胎盤是否缺損或撕裂,以免有組織碎片殘留在母親的子宮裡而造成致命的感染。之後,胎盤及臍帶會丟入不鏽鋼桶,連同其他的醫療廢棄物一起送去焚化。


但有愈來愈多的醫生及父母,注意到這個以往視為生產副產物的東西所具有的價值。自1998年以來,一般的胎盤及臍帶中所含的80~90毫升血液,已經拯救了數以百計的生命。那些血液中含量豐富的造血幹細胞,是所有血液細胞的前身:從對抗感染的白血球、攜氧的紅血球,到受傷時促進凝血的血小板等,都來自該種細胞。


從一個胎盤取得的幹細胞,足以讓一個患有白血病(俗稱血癌)的小孩重建血液及免疫系統;而小孩不正常分裂的白血球,則須先由化療殺盡。由於骨髓也含有幹細胞,過去醫生必須尋求活體捐贈者的骨髓,移植給患者。不幸的是,許多患者在尋找組織型相符捐贈者的漫長過程中,或因獲捐的骨髓相容性不佳而去世。由於臍帶血所含的幹細胞與成人骨髓中的相比,不但免疫性質不同,耐受性也較強,因此可以儲存的臍帶血可能提供更好的相容性,併發症也會比較少。


移植臍帶血的好處,絕大多數表現在白血病上,但它還有別的用處。臍帶血中的幹細胞可以幫助鐮狀細胞貧血患者重獲正常紅血球,讓先天重症聯合免疫缺陷的嬰兒重建免疫系統,還能治療致命的先天酵素缺陷,像是會造成神經逐漸退化並致死的胡耳勒氏症候群。許多醫學中心了解臍帶血移植的潛在好處後,都成立了臍帶血庫,讓新生兒的母親將臍帶血捐給需要的陌生人。


如同許多科學新發現一樣,臍帶血移植也帶來一連串倫理問題。誰擁有臍帶血?是雙親、母親,還是嬰兒?如果母親將臍帶血捐給了血庫,但這孩子後來患了白血病,需要這些臍帶血,該怎麼辦?這個問題隨著營利機構的介入變得更為複雜:這些公司專門替客戶收集及保存新生兒臍帶血(收集費1500美元,保管費每年95美元),以提供該家庭日後之需。不過,根據紐約血液中心的估算,小孩子以後需要用到自己臍帶血的機率是1/10000,美國國家衛生研究院估計的機率則只有1/200000,因此,這些公司積極推銷這種服務的做法,對嗎?