醫學

阿斯匹靈治癌症

除了可以舒緩頭痛與預防心臟病發作,阿斯匹靈似乎還能抑制癌細胞擴散。

撰文/卡利爾(Viviane Callier)

醫學

阿斯匹靈治癌症

除了可以舒緩頭痛與預防心臟病發作,阿斯匹靈似乎還能抑制癌細胞擴散。

撰文/卡利爾(Viviane Callier)


世上若有萬靈丹的話,恐怕就是阿斯匹靈了!阿斯匹靈源自柳樹葉,是每個家庭的必備藥品,幾世代以來有效治療了關節炎與發燒等病症,還能用來預防中風、心臟病、某些癌症等疾病;阿斯匹靈已廣泛受到使用,全球每年用量可達1200億顆。近年來科學家也發現阿斯匹靈的其他潛在療效:在腫瘤形成後防止癌細胞擴散。這些研究仍在進行,但現階段的結果暗示,阿斯匹靈有朝一日可能成為當代癌症療法的新利器。


不過阿斯匹靈並非對所有人都有效,對某些人來說還可能相當危險。因此,研究人員正在研發基因檢測法以確認哪些族群長期服用阿斯匹靈有益健康。阿斯匹靈抗癌研究的最新發現,可能有助於引領未來方向。


科學家在上世紀就已證實,阿斯匹靈會抑制人體一種激素﹕前列腺素(prostaglandin)的產生,身體不同部位製造的前列腺素會引發不同反應:疼痛、發炎、發燒或凝血。顯然不會有人想永遠抑制人體這些自然反應的發生,尤其當身體遭受撕裂、瘀青、發炎以及其他傷害,需要前列腺素協助復原的時候。


但有時候前列腺素在體內存在太久反而會對人體造成傷害,例如慢性發炎就會持續傷害原本健康的組織,增加罹患心臟病與癌症的風險。最終,受傷的組織會根據所在部位與許多其他因素,形成可能阻塞冠狀動脈的血塊,或是潛伏身體內部的腫瘤。由於阿斯匹靈會抑制前列腺素的產生,每年可預防成千上萬次心臟病發作,還可能抑制了為數可觀的腫瘤形成。


多重功能的萬靈丹


科學家在2000年發現阿斯匹靈對人體有第二種主要作用:促進止炎素(resolvin)的產生,協助終止發炎反應。研究人員最近也開始釐清阿斯匹靈的第三種作用:干擾癌細胞轉移,防止癌細胞擴散全身。有趣的是,阿斯匹靈的抗發炎作用似乎不是主角。


癌細胞轉移的過程很複雜,多少有些違反直覺,因為癌細胞轉移需要癌細胞與病患身體達到某種程度的合作才能達成。首先要有某些癌細胞脫離腫瘤原發處,穿越血管壁進入血液中,並且在周遊全身時不被巡邏的免疫細胞偵察到。而平安通過身體防衛火線的癌細胞,還必須穿越身體不同部位的血管壁,最後定居在與原發處截然不同的器官與組織繼續生長。


美國波士頓布里根婦女醫院的血液學家巴特內利(Elisabeth Battinelli)發現,促進凝血的血小板在癌細胞轉移的過程中扮演重要角色。當第一批癌細胞開始轉移時,會沿路從血管壁的血小板綁架某些化學訊息,讓這些改造後的化學訊息不會去修復血管壁的破損之處,反而協助癌細胞穿越障礙進入血液中。這些癌細胞就這樣在血小板的掩護下,成功躲避巡邏免疫細胞的偵察。等癌細胞從遠處血管壁離開血液後,就會命令隨行的血小板製造生長因子以促進血管新生──血管新生是輸送養份與氧氣來餵養新轉移腫瘤不可或缺的機制。


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