醫學

從致病機制找出解除疾病的方法

撰文/伍焜玉

醫學

從致病機制找出解除疾病的方法

撰文/伍焜玉


人類疾病的種類很多,症狀千變萬化,其根本的病因及症狀的來源一般並不完全清楚。不過人類對疾病的了解隨著時代在演進,最近半個世紀,由於細胞及分子生物學、分子遺傳及基因組學的迅速進步,對疾病的了解也跨了一大步。最重要的是對疾病的起因及症狀的分子機制有了突破性的了解。這些醫學科學的研究已經相當專業化,其技術用詞已像是外國語言,不是一般人可以了解的,因此需要以簡單明瞭的方式述說。《疾病解密》是把《科學人》的精華文章集結而成的,對幾種人類重大疾病分單元做詳細的解說,並以精美的圖片輔助說明,把很複雜的科學以深入淺出的方法描述,讀起來令人感受到醫學的奇妙,也帶來解除病痛的新希望。


這本專輯含蓋了四大類困擾人類的疾病:疼痛症、心血管疾病、腦神經疾病及癌症,其描述著重於新發現的疾病機制以及新治療新開發。在疼痛症方面,焦點放在與感覺疼痛有關的受體及離子通道,其中以辣椒素受體最受注目,科學家也以辣椒素受體及其他感覺疼痛受體為標的,研究新的止痛藥。第一單元「解除疼痛」也介紹了偏頭痛及慢性疼痛機制,期待新藥物可更有效緩解疼痛。


第二單元是針對著心血管的生物工程新研發做詳細的描述。心血管疾病中以心肌梗塞最為常見。經過這半世紀的研究,對於心肌梗塞已經有相當有效的預防及治療方法,但心肌梗塞發病後產生的心臟衰竭,仍然是極其嚴重的後遺症,另外也還有其他的原因會造成心臟衰竭。心臟是人體忠實的幫浦,每分每秒都在工作,一生不停。一旦幫浦功能失效,全身便會缺氧,醫學工程研究者設法製造出人工心臟及心臟輔助器來代替心臟、增加幫浦能力,在些工作在第二單元「重建新血管」中有很精心的描述。本書也討論到以細胞工程修補心肌梗塞後心肌的功能,這些相當複雜的生理及工程設計,書內以圖畫解釋,容易了解。


第三單元「支援腦神經」則描述三種影響人類社會的大腦疾病。精神分裂症者大腦神經傳遞的異常,科學家正致力尋找到訊息傳遞的受體,並以此受體做為標的開發新藥,期待能更有效治療精神分裂症,大大減輕家庭及社會的負擔。另兩種疾病是帕金森氏症及阿茲海默症,這兩種疾病是由於大腦神經細胞內蛋白質變性而容易形成蛋白質聚集所造成,聚集的蛋白質引起細胞退化及死亡。兩種疾病的原理雖然相似,但受害的蛋白質不同,因此有不同的症狀。最近的研究方向是如何在早期就偵察到聚集的蛋白質,可供早期治療及預防。另一個方向是如何減低蛋白質的聚集並促進清理聚集蛋白質的過程,以供治療用。書中的解釋及圖片很清楚,有助於澈底了解這些複雜的病理。


最後的兩個單元「窮究癌症」、「戰勝癌症」是有關癌症的新觀念及新療法。癌症研究目前以染色體及基因突變為主,本書中提出的新觀念是有關癌症幹細胞、從演化看癌症的形成,以及癌是如何藉由造成發炎的環境助其生長及轉移。這些新觀念將對癌症的了解帶上另一層樓,有助藥物的開發,尤其是預防性的藥物。書中所提的一些新觀念仍在研究階段,仍需較明確的證明。在新治療方面,對乳癌的標靶藥物做了詳細的討論。事實上標靶藥物對慢性白血病及肺癌都有成功案例,已成為有效的藥物開發模型。而〈與狗同行抗癌症〉是相當有趣的:狗容易得癌症,因此成為研究癌症的重要模型,但對以狗為伴的人來講,了解狗的癌症及其治療更別有一番意義。


健康及疾病不只是個人關懷的事,對社會和經濟都有很大的影響,因此是每個人應該了解及關注的。這本特輯可增廣對健康及疾病的視野,更重要的是對新藥開發會有很大的啟示,值得推薦。


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