資訊科技

小小機器人軍團

一組合作無間的小型機器人,可以達成令人意想不到的成果。

撰文/葛拉波斯基)、納瓦洛–瑟門、柯斯拉
翻譯/吳鴻

資訊科技

小小機器人軍團

一組合作無間的小型機器人,可以達成令人意想不到的成果。

撰文/葛拉波斯基)、納瓦洛–瑟門、柯斯拉
翻譯/吳鴻

一群恐怖份子強行闖入一棟辦公大樓,劫持了不知多少名的人質,他們封鎖了各個入口,也遮住了窗戶。外面的人完全看不到他們有多少人、攜帶什麼樣的武器,或是將人質關在哪裡。但突然間,特警隊闖了進去,將來不及拿武器的匪徒一網打盡。自信與果斷的行動需要確實的資訊,這些突擊隊員是怎麼辦到的?


答案就是一組合作無間的小型機器人。它們經由通風系統偷偷溜進大樓,從輸送管井然有序地到處移動。它們有些配備監聽對話的麥克風,有些配備小型攝影機,還有一些則配備感測器,可嗅到空氣中是否有化學或生物藥劑。它們採用合作的方式,將這類即時資訊以無線電傳回有關當局。


這近乎是美國國防高等研究計畫署在1998年呈現給機器人研究者的情節。他們的挑戰就是要開發出微小的偵察機器人,以便士兵隨身攜帶,像爆米花那樣撒在適當的地點。消防隊員和搜救人員可以留在大後方,將這些機器人丟進窗內,讓它們到處跑,尋找受困的傷者或是嗅出有毒的物質。但是,目前最先進的技術距離這種情節還很遙遠,更別說像科幻電影「關鍵報告」裡彷彿有生命的機器人了。然而,對於微型機器人的憧憬,已經引起頂尖機器人設計師的注意。他們不再集中在少數幾個配備各種感測器的大平台(就像有車輪的瑞士刀),現今的焦點已逐漸轉移到建造小型、輕便、簡單的機器人隊伍。


螞蟻雄兵


原則上,比起笨重的大機器人,具體而微的小機器人有許多優勢。它們可以爬進管路、探查倒塌的大樓,也可以藏身在不明顯的隙縫裡。一群組織良好的機器人可以互相交換感測器資訊,從個別位置無法輕易理解的物體上,為所在的地方繪出位置圖。它們可以互相支援,共同攀越障礙物,或是在跌倒後爬起來。團隊指揮官可以評估狀況,決定送出數量多寡的機器人。如果有一個機器人故障,也不會因此拖垮整個任務,其餘的成員還是可以繼續行動。


但是,微小的機器人需要一種全新的設計觀。不像體積較大的機器人,它們沒有充裕的電源和空間,也無法容納執行特定任務所需的全部元件,即使只是攜帶攝影機之類的小東西,也可能壓垮小小的機器人。因此,感測器、處理能力及實體的力量要分散到幾個機器人身上,而它們必須齊力合作。這類機器人就像群體裡的螞蟻:單獨的時候很脆弱,但聯合起來卻極有戰鬥力。