天文太空

神秘行星X

在太陽系邊緣,或許藏有一顆比地球還大的謎樣行星,科學家正在爭論它存在的證據。

撰文/雷蒙尼克(Michael D. Lemonick)
翻譯/宋宜真

天文太空

神秘行星X

在太陽系邊緣,或許藏有一顆比地球還大的謎樣行星,科學家正在爭論它存在的證據。

撰文/雷蒙尼克(Michael D. Lemonick)
翻譯/宋宜真

在冥王星之外,似乎有怪異的事情正在浮現。


20多年來,天文學家一直知道這顆小巧的矮行星在太陽系邊緣並不孤單:它是庫伯帶天體(KBO),是庫伯帶裡散佈的許多冰凍天體之一。然而有一群KBO與其他遊盪的夥伴不同,也與行星及繞行於火星和木星之間的眾多小行星不同。它們的運行軌道詭異,以不尋常的狹長橢圓軌道繞行著太陽,不像大多數行星,大致上都是圓形軌道。


這些行跡可疑的天體數量大約4~12個,端看你如何分類。它們一如大多數KBO,軌道平面皆與行星所在的平面相差某個角度,在軌道一側高於行星所在的平面,接著穿過此平面,在另一側沉到平面下方。但這幾個天體都別具特色,與KBO其他冰凍夥伴不一樣,都是在最接近太陽時穿過行星所在的平面。


或者說,這些天體的近日點角距(AOP)相近得湊巧,就連許多天文學家都覺得神秘。美國卡內基科學研究院的行星科學家謝柏德(Scott Sheppard)說:「一般而言,你會預期太陽系中所有天體的AOP是隨機的。」或許這幾個天體有相似的AOP是個巧合,但這種純屬偶然的事件,發生機率應該小於百分之幾,相當於拋擲錢幣10次,都是人頭朝上;這非常怪異,卻不是完全不可能。


但這10次人頭朝上也意味你的錢幣造假,這些KBO也是如此。某個因素有可能造成這些天體出現奇特的AOP,也許是藏身在太陽系邊緣的一顆巨大未知行星、質量遠超過地球:一顆超級地球(約2~10倍地球質量的固態行星)。倘若這個尚未發現的天體(我們稱為X行星)存在,軌道半徑至少是海王星距離太陽的10倍,這對於目前所有的天文望遠鏡而言,都太遙遠也太昏暗而難以觀測。然而,X行星的巨大質量也會對太陽系其他成員產生重力效應,或許可以解釋天文學家觀測到的奇特軌道。


卡內基科學研究院的行星形成理論學家凱博(Nathan Kaib)表示:「我們尚未掌握確切證據去指出該處有個行星等級質量的天體,但確實有我們無法理解的有趣現象正在發生。」越來越多天文學家把籌碼押在太陽系的超級地球,這樣的想法在過去一度視為可笑至極。一如凱博所言,X行星存在的證據仍在未定之天。很多天文學家對這種想法抱持懷疑,即使支持此可能性的天文學家,也表示尚未完全信服。......


重點提要
許多遙遠的冰凍天體以古怪的軌道繞行著太陽,某些科學家因此猜測,太陽系中尚有未知的行星。
他們表示,這項證據支持著至少存在一顆超級地球,而且運行軌道或許比海王星更遙遠。
這種天體由於距離甚遠且太暗,仍無法由現有的天文望遠鏡尋獲。但倘若它真的存在,更先進的望遠鏡或許就能探測到。


關鍵字:冥王星、庫伯帶、賽德娜


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