地球科學

阿富汗的稀土寶藏

這個飽受戰火摧殘的國家,蘊藏了豐富的金屬礦藏,可以滿足全世界高科技製造業對稀土元素的需求,一旦開發利用,可望為經濟發展帶來契機。

撰文/辛普森(Sarah Simpson)
翻譯/甘錫安

地球科學

阿富汗的稀土寶藏

這個飽受戰火摧殘的國家,蘊藏了豐富的金屬礦藏,可以滿足全世界高科技製造業對稀土元素的需求,一旦開發利用,可望為經濟發展帶來契機。

撰文/辛普森(Sarah Simpson)
翻譯/甘錫安

重點提要
■美國地質學家在軍隊掩護下,測定了阿富汗地區重要礦物的蘊藏量。在塔利班勢力最強大的阿富汗南部,有大量稀土元素礦藏。
■如果能在阿富汗北部開採重要礦物,將可創造龐大的商業及政治動能,促使阿富汗南部開放。根據最新估計,南部的稀土礦物蘊藏量可能是初步估計的三倍。
■藉由礦業資源來破除阿富汗對鴉片的依賴及塔利班的控制,可能改變美國的對外政策並穩定世界局勢。
■長期看來,礦業工作必須交由阿富汗的地質學家負責。美國地質調查所提供的訓練已接近完成。

乍看之下,這個景象和阿富汗南部飽經戰火蹂躪的「紅區」天天出現的狀況沒什麼不同:阿富汗南部與巴基斯坦邊境附近的一處山坡上,有兩架「黑鷹」直升機降落。直升機著陸時,美軍陸戰隊員跳了出來,突擊步槍隨時準備發射;但隨後又有穿戴安全帽和厚重陶瓷防彈衣的地質學家跳下直升機,這些研究人員跟士兵看來相差無幾,只是他們手裡拿的不是槍,而是鐵鎚。一群士兵圍著科學家,護送他們在滿是沙土的地上前進。

美國地質調查所(USGS)阿富汗任務主持人梅德林(Jack H. Medlin)說:「從跳下直升機那一刻起,你的身分就是地質學家,你會忘記周圍有這些人,除非你想走出這個圈圈。」

梅德林的團隊已執行多次任務,每次任務都必須在一小時內結束,讓敵對勢力沒有時間集結攻擊。對於通常需要好幾天仔細取樣和測繪地圖的地質學家而言,60分鐘相當短暫而且緊迫。高價值的岩礦(例如金或釹)一定夾在價值較低的岩石中,這些岩石都在很久以前形成,後來歷經摺疊、埋藏和露出,所以相當分散,可能位於侵蝕極深的溪床中,或是陡峭山谷的兩側。追尋這些線索需具備專門知識、耐力和專注力。陸戰隊員知道,他們護送的人會像獵犬一樣追蹤線索,因此人圈一直跟著科學家移動。

這些來去如風的探索行動中,最近的一次是在2011年2月執行,證明這些任務確實值得冒險,這次任務發現了龐大的稀土元素礦藏。目前這類元素是高科技製造業的重要原料,但美國與許多國家的供應量短缺,因此已成為全世界渴望取得的「重要礦物」。這次發現的礦藏量大約與中國最重要的礦場相當。

地質學家很早以前就指出,阿富汗蘊藏有大量尚未開採的重要礦物,價值超過數十億甚至數兆美元。各國領袖也了解,如果能開採這些礦物,龐大的財富將可幫助阿富汗的經濟脫離對製造鴉片的依賴,同時還可促進政治穩定。不過礦業公司在開採前,必須確認這些礦藏是否符合經濟效益,唯一的方法就是實地探查、採樣並測繪岩層。USGS已冒險深入阿富汗各地探查,取得大量資料,美國國防部與國務院資深官員和梅德林商談後,也確定這些礦藏將可協助阿富汗經濟轉型,現在似乎已浮現一股「淘土熱」,中國的大型礦業公司已投注29億美元,取得龐大的銅礦開採權,是阿富汗目前最大的開發工程。美國企業則投資在金礦的開採。而在20多家爭奪鐵礦的公司中,印度的公司則佔了絕大多數。



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