生命科學

長生不老夢難圓

隨著年齡與日俱增,人體內的細胞開始背叛我們。 若能揭露老化之謎,或許科學家能讓我們活得較健康且長壽。

撰文/寇克伍德(Thomas Kirkwood)
翻譯/涂可欣

生命科學

長生不老夢難圓

隨著年齡與日俱增,人體內的細胞開始背叛我們。 若能揭露老化之謎,或許科學家能讓我們活得較健康且長壽。

撰文/寇克伍德(Thomas Kirkwood)
翻譯/涂可欣

重點提要
■人類的平均壽命不斷延長,有些科學家開始思索,這個趨勢會一直持續下去嗎?
■不是所有的生物都會老化,一些研究指出,或許我們可以透過藥物或改變飲食,來減緩代謝或控制老化的基本過程,從而延長壽命。

不過,所有聲稱可延年益壽的策略,都未經過證實。

如果我們對生命如何結束擁有自主權,可以計畫怎麼度過最後幾週、幾天、幾小時和幾分鐘,你會怎麼做?你會不會到最後一分鐘都還盡力維持良好身材,然後很快死去?很多人都說他們會選擇這樣,但我卻看出了其中的矛盾。如果你在這一秒鐘感覺很好,最不希望的就是下一秒倒地死去,而且對愛我們的家人和朋友來說,你的驟逝將是突來的悲痛、殘酷的損失。另一方面,面對長期拖延的絕症,或眼見所愛的人逐漸陷入失智症的黑暗中,卻是更可怕的夢魘。

我們往往避談生命的結束,但偶爾思考一下這樣的問題卻是健康的,我們需要樹立正確的醫學政策和研究的目標,並了解科學對避免死亡能有多少幫助。


越來越長壽

人們經常說,祖先能夠平靜看待死亡,是因為他們看多了。不過才100年前,西方世界的預期壽命比現今短了25年,這是因為許多兒童和青少年由於各種原因而早逝,1/4的幼童在五歲生日前因感染夭折;少婦常死於生產的併發症;一名年輕的園丁甚至可能只是被荊棘劃傷就因敗血症而去世。


這100年來,衛生設備和醫療照護的進步,大幅降低了幼年到中年人的死亡率,大部份的人都在晚年辭世,人類整體的平均年齡比過去老。全世界的預期壽命仍持續增加,較富裕國家的人民預期壽命每天延長至少五小時,許多開發中國家以更快的速度趕上。今日最主要的死因就是衰老和老化帶來的各種疾病,像是導致細胞分裂失控的癌症,或反過來因腦細胞過早死亡的阿茲海默症。


【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2010年第104期10月號】