資訊科技

從電子書到閱讀器,誰能笑傲江湖?

2010年可稱得上是「華文電子書元年」, 多家廠商紛紛推出自家的電子書閱讀器,要在這場競賽中爭得一席之地。不過,我們真的準備好面對這新奇玩意所帶來的改變了嗎?

撰文/薛品予

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從電子書到閱讀器,誰能笑傲江湖?

2010年可稱得上是「華文電子書元年」, 多家廠商紛紛推出自家的電子書閱讀器,要在這場競賽中爭得一席之地。不過,我們真的準備好面對這新奇玩意所帶來的改變了嗎?

撰文/薛品予

重點提要
■華文電子書閱讀器市場正在崛起,而台灣已經具有雄厚的技術基礎,因此包括硬體廠商、出版業者、電子書服務平台業者等,競相跨足閱讀器市場。
■閱讀器上數位內容的產生、定價以及讀者購書的方便性,決定了這項產業的前景。
■消費者在面對閱讀器時,是將它視為書的替代品,或是一項全新的電子產品,也將影響閱讀器未來的走向。

今年5月27日,台北市誠品信義店的六樓有著濃厚的武俠文藝氣息,從天花板垂吊下來的捲軸上,以草書題滿金庸筆下的英雄豪傑之名,現場宛如一場武林大會,各方人馬蓄勢待發。當記者會正式開始,遠流出版公司與美商優派(ViewSonic)共同宣佈推出新的電子書閱讀器「遠流金庸機」,這可稱得上是今年上半年華文電子書產業的重大事件之一,也是電子廠商首次與出版集團結合,並與作家合作,共同推出全套數位版本的金庸武俠小說,打造華文電子書市場的全新典範。

跨入電子書時代

2007年底,美國亞馬遜網路書店正式推出其第一台電子書閱讀器Kindle,造成全美搶購風潮,甚至紅過半個地球,掀起華文電子書市場的一股熱潮,並從去年第三季開始席捲各大媒體的版面。不但刺激台灣電子書產業鏈的成形,更反應在相關電子業廠商的股價表現上。

其實,電子書閱讀器並非這兩年才研發出來的新科技產品,早在1968年著名電腦科學家凱伊(Alan Kay)就提出「動力書」(Dynabook)的想法,結合了攜帶型電腦與電子書的概念,只不過當時的技術並無法真正將Dynabook研發出來。到了1998年,美國NuvoMedia公司推出了「火箭電子書」(Rocket eBook),讓電子書閱讀器真正「夢想成真」。當時市場上出現了好幾款電子書閱讀器,可說是20世紀電子書閱讀器的萌芽期,不過仍舊礙於當時的資訊環境與技術,這些電子書閱讀器最終還是消失於市場。

直至10年後,Kindle像是為電子書產業再次拉出了線頭,重新讓電子書走向大眾。Kindle如此火紅的重要原因之一,在於亞馬遜同時提供了豐富的內容,從一推出時便有20多萬本電子書可供選購,至今已增加至50多萬本的藏書量;其次是方便的購書系統,因為Kindle內建無線上網功能,與北美電信業者Verizon、AT&T合作,使用者可隨時連線到亞馬遜網路書店選擇想看的書。工研院影像顯示科技中心主任程章林就表示,如今電子書閱讀器的成熟與發展,肇因於整個硬體技術與資訊環境的成熟。因為寬頻網路、數位化浪潮、電子紙顯示技術等,才能成就如今電子書閱讀器產業的蓬勃發展。

Kindle在英語系電子書市場掀起熱潮,中國的漢王科技則以2009年26萬6000台閱讀器的銷售量,搶下全球市佔率第二名。漢王科技從硬體起家,2008年7月推出第一部閱讀器,架設網站「漢王書城」,之後更與通訊商中國移動合作,推出3G閱讀器,至今年6月上旬,漢王已經拿下中國七成的市場,電子書城裡已有4萬本書可供選購。

台灣的華文電子書閱讀器產業則在2009年初露曙光,各電子廠商積極佈局,鴻海、台達電、BenQ等業者都在去年底宣佈將推出閱讀器,而出版業者如聯合報、城邦集團以及通路業者誠品書店等,也都發表相關電子書計畫。這股熱潮一路從2009年延燒到2010年的台北國際書展,在書展中可以看到各家業者卯足了勁展示自家電子書閱讀器的實機,此時華文電子書閱讀器產業開始迸出火花。

台灣站在極具優勢的起跑點

「電子書閱讀器」(e-reader,以下簡稱為「閱讀器」)嚴格來說,其實與「電子書」(e-book)是兩件事,閱讀器指的是以反射式電子紙為顯示面板(和筆記型電腦、iPad的LCD主動發光式螢幕不同,詳見94頁〈電子紙上來談兵〉)的顯示器,具有輕薄、省電、不傷眼的特性,因此比LCD螢幕更適於長時間閱讀。而「電子書」則泛指可在電腦螢幕、手機、閱讀器、iPad上閱讀的電子檔書本內容。

閱讀器的核心技術是電子紙,目前市面上大多數的閱讀器採用的都是e-ink技術,而這項技術掌握在台灣的元太科技手中。其他技術如電子粉流體是由台達電和日本普利司通合作開發、微杯由達意科技研發,工研院則正在研究膽固醇液晶技術。換句話說,電子紙的核心技術幾乎都掌握在台灣手上,無怪乎程章林認為:「閱讀器有機會成為台灣第一個技術領先全世界的產業。」

台灣在閱讀器產業鏈裡具有相當雄厚的硬體實力與基礎,包括閱讀器裡裡外外的零組件、面板、電子紙顯示技術、無線模組等從上游到下游的供應鏈一應俱全,使得台灣贏得全球閱讀器代工第一的美譽。例如拿下美國兩大閱讀器Kindle與Sony e-Reader代工訂單的鴻海,主要是將電子紙和周邊模組結合,堪稱閱讀器組裝代工的一哥;還有早在3~4年前就進入閱讀器市場的振曜科技,其客製化能力與搶單歐美客戶都有一定實力;另外還有多家電子廠商參與製造閱讀器的各種零組件。

以台灣的閱讀器品牌來看,佳世達科技已透過BenQ發表自有品牌的閱讀器。另外,在今年5月的台北國際電腦展中,華碩更展示出結合電子筆記本與電子書的Eee Tablet;原本宣佈暫停電子書計畫的宏碁,也突然在展場中秀出自家品牌的LumiRead閱讀器。

在這些雄厚的硬體基礎下,經濟部打算藉由數位化內容、電子書閱讀器,並結合最新的雲端運算技術,推行「智慧生活應用推動計畫」,落實電子書包、掌上書城、學校博物館等創新應用層面,達到無所不在的閱讀環境。教育部也已展開電子書包試辦計畫,有多所小學已開始導入啟用,可望幫助數位出版產業的發展。