總編輯的話

總編輯的話 <第55期>

撰文/李家維

總編輯的話

總編輯的話 <第55期>

撰文/李家維

讀了8月10日出刊的《自然》,我立即有個衝動,要去拜訪物理系的張祥光。清華大學有550位教授,我在此教了21年書,有些懊惱沒能認得張祥光。可惜他出國去了,只好在門口留影紀念。張教授在這期的《自然》發表一項重要的天文發現,國際學界激起漣漪,但在國內紛擾之際,沒能引起多少關注。

話說45億年前,太陽系「九大行星」形成之後,剩下的殘渣被重力掃到邊緣,統稱為海王星外天體或庫伯帶,冥王星和另外兩顆較小的行星(這三者現都被國際天文聯合會歸類於「侏儒行星」),就是庫伯帶的成員。距離遠,得個子夠大才能被地球人看見,因此目前已知的庫伯帶五萬個天體,直徑都是100公里以上。天文學家有個本領,就是看不見也能推算,他們估計太陽系的邊緣散落著大量直徑10~100公尺的小天體。但是張祥光的發現更驚人,他指出那裡的小天體可能有1000兆個,是目前理論值的10萬倍!這樣的發現當然重要,因為直指現行的理論要大幅修正。

天文學界近年來有個超乎預期的大進展,就是在太陽系裡找到了86顆繞著行星轉的新月亮。它們的軌道特異,在這期《科學人》,夏威夷大學的傑維特、克萊納和卡內基學院的謝柏德稱之為「太陽系裡的搞怪衛星」,他們三人是世上月亮獵人的冠軍,說還有更多顆等待確認。眾多的怪月亮可能是源自庫伯帶的天體,流浪途中被個別行星所擄獲。這些新月亮微小晦暗,得用世間威力最強的巡天望遠鏡才能看到,探測器的解析度超過一億畫素。讀到這裡,瞥見桌邊我新買的數位相機,才700萬畫素,唉!又想起張祥光的成就,更與有榮焉。這年頭的天文觀測設備都以幾億美元計價,我猜想張祥光可能是位窮教授,既沒精密昂貴的儀器,大概也沒多少研究經費。他分析的是人家用剩的資料,那是多年前美國航太總署的人造衛星所觀測的X射線數據,是好點子、努力和運氣造就了傑出的科學成果。

木星的夜空有60多顆月亮,我們卻只有一個,它是浪漫又親切,但大多數人對它所知實在有限。中央大學的趙丰為《科學人》寫了一篇精彩文章,說我們的月亮是行星撞地球的產物,也鼓勵台灣人積極加入大陸的嫦娥登月計畫。今年特別熱,柚子早熟了一個月,雖然還沒到中秋,我們又不可能自己登月,說三道四登月是假象之餘,不妨先剝柚賞讀趙丰的「月亮記」吧。

【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2006年第55期9月號】