答案是……

如何利用粒線體DNA追尋人類起源?

美國南卡羅來納大學的生物學教授艾利(Bert Ely)解答如下:


翻譯/張亦葳

答案是……

如何利用粒線體DNA追尋人類起源?

美國南卡羅來納大學的生物學教授艾利(Bert Ely)解答如下:


翻譯/張亦葳

世代相傳的粒線體DNA其實變化不大,子女的粒線體DNA只遺傳自母親,而不會來自父親。


粒線體DNA可能發生突變,但是機率極低,每傳100代還發生不到一次。也就是說,我們很可能和10幾代前的女性直系祖先具有相同的粒線體DNA。所以,即使經過了很長的一段時間,這種共有的遺傳特徵仍可用來連結人和人之間的關係。舉例而言,假如有一種特殊形式的粒線體DNA主要出現在非洲,那麼我們就能推斷,位於地球其他地方也擁有相同粒線體DNA的某個人,他的女性直系祖先來自非洲。


與大多數DNA不同的是,粒線體DNA並不在染色體內,也不在細胞核(由膜包圍所有染色體的構造)中。粒線體是存在於所有動、植物細胞質內的小型囊狀構造,負責產生細胞活動所需的能量。每個粒線體都有自己的DNA,能夠自行合成蛋白質。


在人類開始遷徙至世界各地之前,粒線體DNA的罕見變化,使得各個大陸存在著獨特的粒線體DNA形式。因此,科學家可以根據粒線體DNA上某一段最常發生突變的區域(HvrⅠ變異區),歸納出它們源自於哪個大陸。經由HvrⅠ變異區的分析,科學家可記錄一代代母傳女的過程當中,粒線體DNA發生過的所有突變,而這些累積的突變,就是研究各大陸特殊粒線體DNA的基礎。


在各大陸當中,也存在地區性的粒線體DNA差異。因為後代可能定居在女性直系祖先的附近,源自於她的粒線體DNA突變,就會局限在她住所附近的地區。當人搬到別的地方居住的時候,體內的粒線體DNA當然就會跟著移動。比如說,非洲撒哈拉沙漠以南的居民進行了長時間的大範圍遷移,最近的研究便發現,這使得在非洲地區的不同國家,所有非洲人的粒線體DNA,大約有一半是相同的。


【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2007年第60期2月號】