新品報馬仔

個人專屬的氣象報告

新發明的裝置,能夠預報你家後院的天氣。

撰文/阿爾珀特(Mark Alpert)
翻譯/林筱雯

新品報馬仔

個人專屬的氣象報告

新發明的裝置,能夠預報你家後院的天氣。

撰文/阿爾珀特(Mark Alpert)
翻譯/林筱雯

我母親喜歡看電視新聞的氣象報告。我小時候,晚間新聞快結束前,她會要求大家完全安靜五分鐘,以便觀看氣象學家站在紐約市地圖前指點各地的溫度預報。她全神貫注凝視著風暴橫掃紐約、紐澤西、康乃狄格州的雷達影像。有一次我問她,為什麼這麼喜歡看氣象新聞?她聳聳肩回答道:「我想知道明天該穿什麼。」不過,這回答從來無法說服我。她的執念似乎遠超過單純想知道隔天早上是否該穿外套、是否該帶雨傘的渴望。

我現在雖然不太常看電視,卻繼承了母親對天氣的迷戀。當我讀《紐約時報》時,首先翻開的就是報紙的天氣報告。精確來說,是翻到一週氣溫觀測和預報與平均高低溫比較表的那一頁。所以當我發現,位於美國加州海瓦德市的戴維斯儀器公司(Davis Instruments)發展出一種個人氣象站,即使身處曼哈坦的高樓大廈叢林裡,這套設備也能不斷將戶外的天氣狀況,即時無線傳送給我時,真是感到好奇萬分。這類能夠精確預報你家附近微氣候的儀器,在氣象愛好族群中已經相當常見,但Vantage Pro2卻是第一部結合強力傳輸功能和專利軟體的裝置。

這套個人氣象站包括兩部份,其一是整合感應器組,可以安裝在屋頂或後院;其二是顯示控制台,可以放在桌上或掛在牆上,以方便觀看。感應器組包括一個轉杯風速計,也就是我們所熟悉、用來測量風速的風車式裝置,還有風標、雨量計、溫度計、濕度計;而氣壓計則設置於控制台內。溫度計和濕度計放在有狹縫的塑膠容器裡,空氣可流入、儀器又可受到遮蔽而不會受陽光直射。若要測量得更精確,有些機型還配備風扇,可讓塑膠容器裡的空氣流動。(有線式Vantage Pro2售價約495美元,無線式售價約595美元,配備風扇則需外加200美元。)

組裝感應器組時,我對雨量計特別感興趣。雨量計用漏斗收集雨滴,讓雨滴流進一個稱為傾斗(tipping bucket)的裝置裡。這個巧妙的小裝置看來就像兩端有勺子的蹺蹺板:雨水首先集中在上方的勺子裡,等雨量達到0.25公釐之後,裝滿雨水的勺子就會落下來,將裡面的雨水潑到地上;同時另一個勺子則移到上方,開始收集雨水。裝置每上下擺動一次,就會牽動掛在槓桿中心的磁鐵,進而啟動記錄開關,將那一次的0.25公釐雨量加進雨量計數裡。

感應器組的動力由一個小型太陽能面板供應,面板製造的電會將電容器充電,讓裝置在夜晚也能運作。(像冬天的阿拉斯加那樣夜晚特別長的地方,氣象站則由一個鋰電池供應備用能源。)傳送天氣資料給顯示控制台的無線傳輸器大約消耗八毫瓦特電能,雖然這個數值聽起來並不算太大,卻比前幾代機型高很多。前代機型的傳輸使用單頻無線電訊號,功率受美國聯邦通信委員會(Federal Communications Commission)的規定限制。

Vantage Pro2不受功率規定上限的限制,是因為它利用展頻訊號來傳輸,訊號頻率會改變。(信不信由你,這種技術是好萊塢女星海蒂拉瑪在二次大戰時,與其他人共同發明的,當時是用來避免無線電導引魚雷受到人為干擾。)因此,感應器組傳送的訊號能夠輕易穿越窗戶和牆壁;如果感應器和顯示控制台之間沒有阻隔,傳輸距離至少可達300公尺。我在Scientific American位於美國紐約市的總部測試過這個裝置。首先,我把感應器組拿到同一樓層另一邊的辦公室,結果訊號成功穿越門、走廊和各式隔間,抵達位在我桌上的控制台。接著,我帶著氣象站坐電梯下到一樓,把它安裝在麥迪遜大街對街,它仍持續把資料送到12樓的辦公室。