反重力思考

點「屎」成金

當糞土不再是糞土……

撰文/米爾斯基(Steve Mirsky)
翻譯/周坤毅

反重力思考

點「屎」成金

當糞土不再是糞土……

撰文/米爾斯基(Steve Mirsky)
翻譯/周坤毅


你沒辦法用豬耳朵做成絲質錢包,也不可能用雞的「嗯嗯」做成雞肉沙拉。「嗯嗯」指的是什麼,我就不明講了。同樣地,想把「嗯嗯」變成黃金,在一般人眼中也是天方夜譚。


點「屎」成金確實是癡人說夢,但是科學家發現,你可以從固體廢棄物中萃取出足夠的黃金來獲利。美國地質調查所的研究員史密斯(Kathleen Smith)在美國化學學會2015年3月底舉行的研討會中,發表這項報告。會議的主題是「自然資源中的化學」。「嗯嗯」當然也算是自然資源的一種。


著作等身的史密斯發表過將近100篇論文,但她從沒想過,把論文標題取為「便便中含有貴金屬與稀有元素」,會比「利用濕度單元測試萃取哈德羅克礦區廢棄物與沃理爾盆地煤礦中的微量金屬元素」這種標題更引人注目。老實說,記者大概不會注意到她的研討會報告主題「都市有機污泥中的金屬成份與可能的萃取方法」。


在談到如何萃取出黃金前,得先想想它的來源。大部份人都買不起紐約市的知名餐廳「奇緣3」(Serendipity 3)一客1000美元、覆蓋著金箔的聖代冰淇淋(除非你老爸是世界首富),我們大概也買不起一顆400美元、充滿金箔碎片的膠囊(目的是讓你大出閃閃發亮的「黃金」),網路上,在一篇討論這種膠囊的神奇功效的文章下方,有人留下了神回覆:「你花的是冤枉錢。我的小孩每次上完美勞課後,都會大出閃閃發亮的便便。你只要吃亮片粉就好了,效果是一樣的。」


食用少量泥土的「食土癖」在許多國家都很常見。2014年,有一篇發表在《生物醫學中心:妊娠和分娩》(BMC Pregnancy and Childbirth)期刊上的論文指出,坦尚尼亞的懷孕婦女相信,吃土可以減緩孕吐症狀。儘管研究地點位於金礦產區,但分析後顯示,當地婦女吃的泥土中沒有黃金,卻含有水銀與採礦時所用的其他有毒金屬。雖然有時牙醫替病患鑲的金牙脫落後會掉進食道,但這種機率比母雞長牙齒還稀少。


看來黃金出現在固體廢棄物中,跟我們使用的產品最初如何製造有關。史密斯在論文中指出:「生活中許多產品中都有金屬,包括洗髮精、清潔劑,甚至是除臭襪所含的奈米粒子。」當你洗澡或洗衣服時,金、鈀、釩、鉑與銀等昂貴的微量金屬便會流入下水道。負責回收可用水的淨水處理廠,每年可以生產700萬公噸含有微量金屬的固體廢棄物。


在如此大量的材料中,即使含量稀少的成份,加總之後的價值依然不斐。2015年《環境科學與技術》(Environmental Science & Technology)期刊中,有一篇研究估計,一座人口100萬人的都市每年產生的污泥中,可萃取出價值1300萬美元的金屬。當史密斯與同事分析處理過的固體廢棄物後,發現其中含有符合開採價值的黃金。換句話說,在不久的將來,可能有人會開始從污泥中萃取黃金,不過製成的產品最後又會流入下水道變成污泥。自然界果然是循環不息啊。(周坤毅 譯)


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