專家看新聞

重返月球很重要

月球不僅是前往火星的中繼站,也是開創新產業與增加工作機會的新基地。

撰文/尼爾(Clive R. Neal)

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重返月球很重要

月球不僅是前往火星的中繼站,也是開創新產業與增加工作機會的新基地。

撰文/尼爾(Clive R. Neal)


歐洲太空總署(ESA)署長韋爾納(Johann-Dietrich Woerner)幾個月前立下願景,將建立跨國合作的「月球村」(Moon Village)。這讓我想起2004年1月美國前總統布希提出〈太空探索願景〉,表示美國將帶領世界重返月球。等到人類懂得如何在另一個星球生活並工作,便可啟程前往終極目標:火星。


布希的想法具有激勵效果,因此除了美國航太總署(NASA)之外,國際間至少有13個太空機構希望參與登月計畫。可惜的是,這項計畫有很嚴重的缺陷︰NASA想要重現阿波羅計畫,把所有必需品用一次性載具運上月球。


阿波羅計畫的確是了不起的成就,但難以持續發展,因此於1970年代初結束。布希的願景顯然成本太高而難以實現。2010年,美國總統歐巴馬也宣示美國不需要重返月球,登月目標早已完成,下一步應該是直接前往火星。


然而,重返月球對太空探索的未來仍然十分重要,我們不只獲得在另一個星球生活的寶貴經驗,月球其實也擁有豐富的資源。例如,水冰電解後生成氧和氫,可用於燃料電池,也可做為液態火箭推進器的燃料。如果我們未來要前往火星(或其他行星),單是把這些燃料運離地球表面,就需耗費極大的能量。從月球發射升空會比較理想,因為月球重力只有地球的1/6。


重返月球或許也能像阿波羅計畫一樣,刺激新世代科技的發展,不過這次必須以穩定的步伐循序漸進。民眾希望看到努力的成果,而且不只在科技發展方面。舉例來說,建立由民間企業經營、繞行月球的太空船燃料補給站,可以銷售從月球開採提煉的燃料給各太空機構,把月球納入我們的經濟勢力範圍。這可大幅減少太空船從地球表面發射升空時的負重,降低太空任務的花費;也可促成許多新興產業誕生,創造更多高科技和高薪的工作機會。


月球探索行動的下一步應該是把探勘機器人送上月球,實地勘查各項資源,確認範圍、型態、分佈狀況,以及開採和提煉的難易程度,跨國合作將有助於推動這項關鍵行動。


NASA現在雖然正進行資源探勘者(Resource Prospector)任務,但預算相當吃緊,隨時可能停擺。俄羅斯也正與ESA密切合作月球資源探勘計畫(Luna-Resurs)。此外,別忘了中國,中國不僅已於2013年成功登月,也計畫未來幾年內趕上美國和俄羅斯,取得月球地質樣本。


美國目前希望利用自動太空船,從小行星取下直徑數公尺的石塊,放入繞行月球的軌道。如此一來,就可以藉由追蹤這個石塊,評估火星之旅的可能性。不過這項「小行星導向任務」可能不適合火星,因為在微重力環境下工作與在行星表面工作差別很大。這種嘗試很可能徒勞無功。


我們再回頭看看韋爾納提出的月球村。ESA在去年12月的「月球2020-2030」會議中提出這個概念時,除了美國仍然抱持觀望態度,許多進行太空計畫的國家都表示贊同。沒錯,火星是人類太空探索的終極目標,但美國擬定的火星計畫卻走錯了方向,月球將是協助我們達成目標的重要關鍵。我們必須改變人們對太空探索任務的看法,如此投入太空旅行的經費,才會成為真正有用的投資。(甘錫安 譯)


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