反重力思考

口腔裡的化石

身為演化的倖存者,要好好保護牙齒,這在死後可是珍貴的化石呢!

撰文/米爾斯基(Steve Mirsky)
翻譯/周坤毅

反重力思考

口腔裡的化石

身為演化的倖存者,要好好保護牙齒,這在死後可是珍貴的化石呢!

撰文/米爾斯基(Steve Mirsky)
翻譯/周坤毅


為了你自己、也為了未來的研究人員和博物館訪客著想,請記得每天刷牙兩次,因為幾百萬年後,牙齒是你身體中最有可能變成化石的部份。美國阿肯色大學的古人類學家安格(Peter S. Ungar)在新書《齒間演化史:牙齒、飲食與人類起源》中寫道:「牙齒比骨骼更堅固,因此更有可能通過歲月的洗禮而保存下來。」注意可別跟那位利用藤壺黏附船身的分泌物做成牙齒黏著劑的恩格(Felix Unger)搞混了。請參考美國電視影集「單身公寓」第四季第13集「藤壺的冒險」,但小心有雷:黏著劑在口腔乾燥時會失去效用。


在動物的骨骼化石中,大部份活體組織會隨著時間慢慢被礦物質取代,因此最後埋藏在地下的寶藏會比較接近以骨骼為天然鑄模的岩石,而非美國電影明星巨石強森(Dwayne Johnson)。但牙齒不需經過這種石化過程,安格寫道:「基本上牙齒已經算是化石了。例如覆蓋牙齒的琺瑯質,有97%是礦物質。」因此古人類學家每挖掘出一副骨骸或完整的頭骨,便能發現成千上百的牙齒。幸運的是,牙齒也是了解生物過去的絕佳工具。


牙齒的形狀與使用痕跡,提供動物攝食哪些食物及如何生活的大量資訊。安格寫道:「牙齒能協助我們重建動物的飲食模式,成為連接祖先世界的橋樑。」有一天你的牙齒可能會成為橋樑,除非你裝了假牙(編按:英文為bridge,意同橋樑)。


讀安格的書時,讓我不禁想到在本世紀初曾任德州教育委員會委員與主席的麥克羅伊(Don McLeroy)與科學家和教育學者間的爭論。他相信地球只有數千年歷史,並反對把演化論納入學校課程中。他說:「演化論都是胡說八道,該有人站出來反對這些專家了!」這些惱人的言論如果出自水電工、建築師或保險員也就算了,但讓人不解的是,他每天的工作就是處理化石記錄中最豐富的演化證據──他是一名牙醫。


當你在咀嚼上述反諷時,不妨想想幾千萬年來某些動物得躲在骯髒的地底,才不會成為掠食動物的晚餐。艾茉利大學的古生物學家馬丁(Anthony J. Martin)在新書《地下演化:我們腳下的地洞、碉堡與令人驚歎的地底世界》中寫道:「想像你的體型只有鼩鼱那麼大,但得在到處都是恐龍的世界裡討生活。」沒錯,你連塞人家牙縫都不夠。


馬丁繼續寫道:「有些恐龍想吃掉你,有些則會不小心踩扁你,然後你就像口香糖一樣黏在恐龍腳底下被帶著到處走。噢,你說你住在很深的地洞裡,絕對沒有恐龍能找得到你或把你壓成二維平面?那太好了,鼩鼱般大小的哺乳類,恭喜你贏得動物界的飢餓遊戲!你後代的其中一個小分支,最終會演化成能坐下來討論你如何比恐龍活得更久的強悍生物。」此外,當小行星在6600萬年前撞擊今天的猶加敦半島時,住在地底深處顯然有一定的生存優勢。


事實上,馬丁認為:「大部份現代動物的演化過程,不管是鱷魚、烏龜、鳥類、肺魚、兩棲類、蚯蚓、昆蟲、甲殼類或哺乳類,都與牠們地下的祖先有關。」這段話埋藏在該書深處的小標「地底的快樂時光」底下。


這兩本書都很可口,推薦大家不妨一讀!


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