專家看新聞

多給金星一點愛

各國太空機構對太陽系中這個最像地球的行星,關注真的太少了。

撰文/羅汀(Alexander Rodin)
翻譯/甘錫安

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多給金星一點愛

各國太空機構對太陽系中這個最像地球的行星,關注真的太少了。

撰文/羅汀(Alexander Rodin)
翻譯/甘錫安


至少從20世紀初開始,火星和金星都是科學探索的目標,大眾也對它們十分好奇,1960年代之後,有能力進入太空的國家更經常把自動化探測船送到這兩個行星上。然而火星受到的關注多出許多,2002年至今,每年至少有兩艘探測船在火星上積極蒐集資料,去年更多達七艘。


這種狀況可以理解,畢竟火星比金星更適合人類居住,金星的表面溫度高達480℃,表面壓力是地球的92倍,而且長時間籠罩著濃密的硫酸雲。此外,我們已經取得直接證據,證明水曾在火星表面流動並聚集,所以不能排除火星表面曾有生物生存,甚至目前仍然存在。


金星在體積(只比地球小5%)、組成和地表重力等許多方面比火星更像地球,但環境十分惡劣,孕育生命的可能性相當低。不過金星仍然值得研究,例如了解它為何演變成目前的狀態,以及地球應該如何避免走向類似的命運。


金星還可協助我們了解新發現的系外行星。有為數驚人的系外行星與所屬恆星距離非常近,繞行週期只有短短數天,目前為止,這類系外行星大多是龐大的「熱木星」或「熱海王星」。但隨著儀器不斷改良,天文學家有一天或許會發現「熱金星」,如果真有那麼一天,金星將成為解析遙遠行星觀測結果的重要參考。


金星本身也是十分有趣的行星。雖然它的體積和組成與地球相仿,但目前沒有證據顯示金星上有類似於使地球地殼不斷循環的板塊運動,儘管如此,金星表面仍有不少的火山、熔岩流和其他過往板塊運動的地質證據;如果板塊運動持續(而且很可能如此),研究金星將有助於取得其內部構造和動力學的重要資料。金星大氣的動力學同樣令人著迷。金星每224個地球日公轉一周,但和其他行星不同的是,它的自轉方向與繞行太陽的方向相反。不過金星表面的雲僅需四個地球日就可繞行金星一次,這種現象稱為超迴轉(superrotation);整個金星大氣幾乎都有超迴轉現象,高度可達80~90公里,唯一的例外是兩極地帶有不斷變化的壯觀漩渦,因此金星的大氣活動很像籠罩全金星的颶風,兩極地帶有兩隻「眼睛」。科學家希望,研究金星的大氣動力學將有助於了解如何預測甚至加以控制地球上的颶風。


對一般大眾而言,尋找外星生命大概是探索其他行星最重要的理由。金星的氣候如此惡劣,是否代表任何生物都不可能存在?令人意外的是,有些專家並不這麼認為,他們主張,金星大氣中大量的懸浮粒子原則上有助於某些型態的生物生存。生物生存的所有要素都已齊備:行星表面上方50~70公里的適溫區域、液態水和豐富的化學物質;不過要確定「金星存有生命」這個近乎幻想的假說是否為真,還需要科學研究進一步證實。


金星距離地球最近,又具有豐厚的科學發展潛力,我們對金星的研究卻少得可憐。2005年金星快遞軌道衛星任務啟動時,距離前一次金星探測船任務已有20年,之後發射的金星探測船也寥寥無幾。基於上述原因,世界各地的行星科學家都認為,我們需要發起新的金星研究行動,並發射軌道衛星、登陸探測船和飛行器。我們希望相關的資助機構能批准這些計畫。


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