生物手記

演化路上的傳奇物種——綠蠵龜

撰文/程一駿

生物手記

演化路上的傳奇物種——綠蠵龜

撰文/程一駿

 


綠蠵龜小檔案


▲ 又名綠海龜,屬於硬殼龜科,海龜屬。繞極地分佈,從北緯35度到南緯35度的海域皆有其蹤跡,但主要分佈於熱帶到亞熱帶的海域。


▲ 體形為長橢圓形,背甲有四對側盾,中央盾五片,呈瓦片狀排列,不互相覆蓋。體色從棕到墨黑色,有時背甲具有大花斑紋。成熟的綠蠵龜背甲直線長可達1公尺以上,體重可達100公斤以上。


▲ 綠蠵龜是目前所有海龜中,數量最多的種類之一,估計全球族群量在20萬頭以上,但大多分佈在少數地區,而且除了極少數的地區因保育有成而數量有增加外,大部份地區的海龜族群都在減少中,而且產卵地也不斷消失。


海龜是動物界中的活化石,最早出現於兩億年前的三疊紀,和恐龍同時出現。海龜的祖先是淡水龜,在演化過程中逐漸由陸地遷入海洋,當時牠的鰭狀肢與鰭上的趾,都很像現在的淡水龜,但因為眼下具有分泌鹽份的淚腺,因此能適應海中生活。


全世界現存的海龜共有七種。早期的海龜分化出四種不同類型,其中兩類因無法有效攝食而滅絕,第三類約出現在1億1000萬年前,其中只有革龜因為掠食當時海中最多的食物——浮游性的水母,因此成為唯一活下來的物種。


而其他六種現存的海龜,均出現在白堊紀晚期﹙約7000萬~6500萬年前﹚,牠們雖然在演化過程中失去了一般淡水龜將四肢及頭部縮進龜殼的能力,卻強化了頭蓋骨,能包住整個頭部,而前鰭狀肢的長度也更長,類似船槳,使牠們成為海中的游泳高手;此外,加長的淚腺具有排鹽的功能,背甲的骨骼數也減少了。海龜一旦演化到能適應海洋生活,基本體型很少改變,形體構造比滅絕的祖先單純得多,更能適應海洋環境。


海龜的演化與生態適應有關,體型特徵也與生活環境特質密不可分,其地理分佈也與體內酸鹼平衡的溫度適應範圍有關,因此海龜的分類很早就確立了,也少有爭議出現。而綠蠵龜(Chelonia mydas)屬於中等體型的海龜,以海草及海藻為食,因體內的脂肪富含葉綠素而得名。


綠蠵龜對棲息地的忠誠度相當高,不同地區的海龜通常不會混在一起,時間久了在行為及形態發生改變,因此被分成許多亞種,最有名的例子是東太平洋的綠蠵龜,因背甲的色澤較深,頭骨特徵也與其他地區不同,所以被列為第八種海龜——黑龜(Chelonia agassizi),或是新亞種Chelonia m. agassizi。然而目前還無法以基因研究區分兩者,此分類法也遭否決。目前所知,南美及南非是阻絕印度太平洋與大西洋綠蠵龜群體相互交流的主因。或許數百萬年後,就會有綠蠵龜亞種出現。


澎湖望安與台東蘭嶼的綠蠵龜,雖均源自南半球大洋洲的遠古族群,但因兩地的地理環境而演化出不同的群體;望安島位於大陸棚上,每次冰河期來臨時,會因海平面下降而變成陸上的山丘,海龜必須另覓他島產卵,因此在望安產卵的母龜,每隔數萬年就必須在冰河期結束、望安重新變成島嶼後,重新建立產卵族群。而蘭嶼位於太平洋,不受冰河期影響,因此一旦產卵族群建立,就不需搬家。所以,兩島雖然直線距離不到150公里,但因演化途徑不同,而成了「遠親但不相往來的近鄰」。


由於綠蠵龜是從淡水龜演化而來,雖然已十分適應海中生活,但仍然保留了祖先的繁殖方式——回到沙灘上產卵,這也形成了非常獨特的生命歷程。


綠蠵龜成熟後,會返回出生地交配並繁衍後代,這是一件極耗費體力的事情。有的海龜在產卵洄游期間幾乎不進食,為了準備這漫長的旅程,牠們都是在覓食海域吃飽了以後,於次年才會發情。而隨著種類的不同,母龜每隔二到九年,公龜則每年或是每隔一年會發情一次。


發情的綠蠵龜會洄游到出生地附近交配,一頭母龜通常和數頭公龜交配,因此不會有近親繁殖問題。母龜在交配後將精子儲存在體內,以備精卵結合之用。交配期結束後,母龜會上岸產卵,公龜則直接返回覓食海域,海龜的產卵季一般集中在夏季。


由於沒有防禦能力,海龜在沙灘上很容易受到攻擊,所以通常會選擇於夏天夜晚,在人煙稀少的沙灘上產卵。母龜在上岸前十分敏感,即使是一隻螃蟹在附近活動,都會讓牠心生畏懼而放棄產卵,只有在確定沒有可能的天敵威脅後,才會開始找合適的產卵地。在沙灘上,母龜會花上2~3個小時,挖出一個深70~100公分深的甕形產卵洞,並產下平均110粒乒乓球大小的龜卵。稚龜的孵化期從50~70天不等,而沙灘的特性及卵窩在孵化過程中的氧氣及水勢能變化,都是影響稚龜健康與存活的主因。有趣的是,海龜的性別是在孵化初期性器官出現時才決定的,這與適應環境變化、免於滅種有關。


稚龜爬出卵窩後會直奔大海,牠們判斷回大海之路的方法,一是往光亮的方向爬去,二是往下坡的方向爬,三是避開有形狀的遮蔽物如沙丘或是樹叢。因此產卵沙灘上的光害不僅會嚇走母龜,也會讓稚龜找不到回家的路。


小海龜在下海後,會逆著海浪遊去,因為牠明白,海浪的來源正是大海之所在,唯有朝這個方向游去,才能盡早脫離天敵的魔掌,回到成長的家——大洋的中央。此時牠會以「瘋狂游泳」的方式,快速游到較深的水域,再順著洋流到達大洋中央漂流性馬尾藻的下方,以浮游生物為食。小海龜在漂流藻下生活4~5年,長到10幾公分後便會離開,游到亞成龜的攝食海域居住,通常是沿岸的珊瑚礁及海草床區,過著以海草及大型藻類為主食的底棲生活,再經過20~50年長為成龜後,又浩浩蕩蕩的重返故里,接替演繹神聖的生殖使命。海龜是一生多次產卵的長壽型動物,牠的壽命和人類差不多呢!




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