反重力思考

動物比人強

烏鴉的算術能力不輸人,狗的道德感也比人強!

撰文/米爾斯基 ( Steve Mirsky )
翻譯/周坤毅

反重力思考

動物比人強

烏鴉的算術能力不輸人,狗的道德感也比人強!

撰文/米爾斯基 ( Steve Mirsky )
翻譯/周坤毅


本期「年度專輯」讚頌的偉大人物有溫馨的幽默感,例如愛因斯坦在1943年接到一位中學生的來信,提到她很怕上數學課。他回信道:「別擔心,妳覺得數學很難,我可以向妳保證,我的數學比妳的還傷腦筋。」


現在我們知道愛因斯坦的回應也適用於烏鴉,因為牠們的算術能力強過許多拒絕承認全球暖化的美國國會議員。研究顯示烏鴉能輕易分辨不同數量(例如三個或九個)的東西。當兩堆東西的數量接近時,牠們也較容易出錯。但與前述國會議員不同的是,至少牠們願意嘗試。


《美國國家科學院學報》(PNAS)的研究發現,烏鴉腦部有種神經細胞專門用來判斷數量,與靈長類的腦部細胞十分相似。儘管人類腦袋的大小及組織結構與烏鴉迥異,但是趨同演化似乎註定了這種具備計算能力的神經元十分有用。(烏鴉也許不懂演化論,還算情有可原。但是許多審查科研預算的國會議員,拒絕接受演化論,實在讓人很無言。)


因此當人們說「你的腦袋跟鳥一樣大」時,其實是種讚美,況且烏鴉不是唯一的聰明鳥類。亞利桑那州的墨西哥叢鴉,相當擅長分辨花生的重量,這種鳥在美國總統候選人川普(Donald Trump)眼中可能是非法移民。研究人員在《鳥類學期刊》指出,這種鳥會用喙啄起花生來掂重量。在「權衡輕重」後,牠們會取走密度最大的花生。我就不再比較牠們與國會議員或川普的估算能力了。


順道一提,這篇論文以Aphelocoma ultramarina指稱墨西哥叢鴉,但是美國鳥類學會在2011年認定A. ultramarina應該是另一種「跨墨西哥火山帶的叢鴉」;而會掂花生重量的那種叢鴉,應該稱為Aphelocoma wollweberi。給喜歡追根究柢的人,墨西哥叢鴉過去曾被稱為灰胸叢鴉。但其實鳥兒並不在乎牠們如何被分類,如果太介意這些拉丁名字,你的腦袋將變得跟鳥一樣大。