形上集

180年前的暢銷科普書

全書強調科學知識的脈絡,有做為現代科普書典範的架式。

撰文/高涌泉

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180年前的暢銷科普書

全書強調科學知識的脈絡,有做為現代科普書典範的架式。

撰文/高涌泉

直到2014年10月底,瑪莉.桑默維爾(Mary Somerville)對於我而言是一個陌生的名字。那時我看到10月23日出刊的《自然》(Nature)雜誌有篇書評,讚揚桑默維爾於1834年出版的一本科普書,書名為《論各物質科學間的關聯》(On the Connexion of the Physical Sciences,以下簡稱《論關聯》);文中說這本書的出版商同時期也出版了詩人拜倫與小說家珍.奧斯汀的作品,後來在1859年也出版了達爾文的名著《物種原始論》;在達爾文的書之前,《論關聯》是這家出版社最暢銷的科學書。

書評並說自學出身的蘇格蘭女數學家桑默維爾「可說是啟動了科學普及書寫」,文章最後幾句話是「此書不僅促成一種新職業觀念的誕生,也促成了一個定義此新行業的新名詞誕生,因為這個新詞『科學家』即首先出現在(19世紀英國科學名流)休爾(William Whewell)1834年針對桑默維爾這本書所寫的書評中。」這麼有意思的事,我當然想多了解一點。

桑默維爾出身名門,父親是海軍將官。她雖然受了良好的基礎教育,也能自修歐幾里得的《原本》(Elements),展現強過兄弟的數學才能,但是無從進入劍橋、牛津之類的一流學術殿堂,接受正式科學教育,只能結婚走入家庭。

第一任丈夫不甚認可女子鑽研學術,但是他早逝;第二任丈夫桑默維爾醫生開明多了,鼓勵並幫助她研究物質科學。桑默維爾透過先生的關係認識了當時許多重要科學人物,她的科學天份方獲得賞識。根據維基百科,在她成名之前,法國天體數學大師拉普拉斯(Pierre-Simon Laplace)對她說:「只有三位女人了解我的工作:妳、卡洛琳.赫雪(名天文學家,是大天文學家威廉.赫雪之妹)以及一位我不認得的葛瑞格太太。」拉普拉斯不知道桑默維爾其實就是葛瑞格太太(因第一任先生姓葛瑞格)!桑默維爾與卡洛琳.赫雪在1835年成為英國皇家天文學會的頭兩位女性會員。

《論關聯》雖是一本老書,卻沒有完全過時,部份內容現在讀來仍令人興味盎然。例如,桑默維爾在沒有用上任何數學公式的情況下(她在書後附加許多註解,說明較技術性的細節),介紹了牛頓的重力理論,她接著討論太陽系的穩定性,從著名的三體(日、地、月)問題講起,解釋了太陽的質量非常大是太陽系有高穩定性的主因,其中一些見解頗為高明。

【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2015年第155期1月號】



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