健康與科學

鉛,仍在毒害你!

暴露於極微量的鉛之下仍有毒害。

撰文/陳英菲

健康與科學

鉛,仍在毒害你!

暴露於極微量的鉛之下仍有毒害。

撰文/陳英菲

20世紀美國最重大的公共衛生成就之一,就是把鉛這種很有用但毒性很高的金屬,從汽油、油漆、水管和食品罐頭中移除。鉛對神經細胞和腦所造成的傷害,在兒童身上特別嚴重。吞食大量的鉛會引發抽搐,在短短幾天內死亡。若是長期吃到或吸入少量的鉛,則有可能會導致低智商、聽力損傷以及行為問題,例如過動症。事實上,許多研究人員認為:對兒童而言,鉛是沒有安全標準的。

但是,當科學家對鉛的危害更進一步了解後才發現,以往可能低估了少量的鉛元素在成人身上的毒害。過去20年來所進行的研究已經證明:無論男女在工作上接觸到鉛,或暴露來自土壤、空氣或含鉛油漆的建築內少量的殘留物,會引起許多長期慢性的健康問題,包括增加高血壓和心臟疾病的風險,以及腎臟和免疫系統的各種問題。

曾使用含鉛汽油和含鉛油漆的老一輩人士,鉛已經累積在他們骨骼中。雖然大部份的鉛被鎖在骨骼中長達數年到數十年之久,隨著年齡的增加,骨質密度降低,少量的鉛金屬會滲入血液。而且目前很多從事金屬冶煉、鉛電池製造和建築裝修等行業的人,仍然持續吸收這種有毒元素。

美國目前的法規最初建立於1978年,至今尚未更改過。美國職業安全衛生署(OSHA)所允許的人體血鉛濃度視情況而有所不同,範圍介於40~60微克/分升(mcg/dL)之間。然而,美國國家毒理學計畫2012年的一項科學審查報告指出:鉛濃度5~10mcg/dL大致相當於每杯血中加半粒鹽所導致的血壓升高以及其他的問題。

毒物無所不在

即使到現在,鉛仍然是一種普遍的環境污染物。加州大學聖克魯茲分校的環境毒物學家弗雷格(Russell Flegal)解釋說,風可以把土壤中來自油漆或汽油的舊鉛塵掀起。鉛從環境進入人體,會對細胞組織產生兩個關鍵影響:干擾紅血球生產攜帶氧氣的血紅素,以及模仿鈣的活動卻沒有鈣的作用。大腦和神經細胞需要鈣來傳輸生理電流訊號,當有鉛的時候會導致神經元之間的正常通訊混亂。

研究低濃度鉛的長期影響,是在美國從1973~1996年把汽油中的鉛分階段排除後,才得以進行。這項措施導致人們血液中的含鉛量銳減,全美人口血鉛平均濃度從1970年代後期的13mcg/dL,到2010年下降至1.12mcg/dL。因為儀器的靈敏度提升,加上有了更好的統計方法研究大量人口資料,研究人員已經發現微小劑量的鉛會傷害人們的健康,即使表面上沒有明顯症狀。

哈佛大學流行病學家韋斯科普夫(Marc Weisskopf)指出,迄今相關研究發現少量儲存在骨骼中的鉛(約每公克骨組織中10或20微克,其中一些可能會滲到血液中),造成老年人精神敏銳度的損害,相當於老化3~5年的認知能力程度。然而,要把鉛導致的影響與正常老化切割開來,是很棘手的。

【欲閱讀完整內容,請參閱科學人2013年第140期10月號】