生物手記

食蛇龜──誤落凡塵的龜仙?

撰文/陳添喜

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食蛇龜──誤落凡塵的龜仙?

撰文/陳添喜

台灣鄉間流傳,山裡有種龜,會利用特殊方法吃蛇:先以肉身誘蛇攻擊,當蛇上當咬住龜之後,立即緊閉前後可活動的腹甲,將不知死活的笨蛇夾死。這當然只是無稽之談,蛇的捕食方式主要是用吞的,根本不會咬龜。這種說法應該是來自古籍上的記載,《爾雅》:「腹甲曲折,解能自張閉,好食蛇,江東呼為陵龜。蓋今之呷蛇龜是也」;《本草綱目》:「鴦龜腹折,見蛇則呷而食之,故楚人呼呷蛇龜」。


不少地方甚至傳聞在山區有一種奇特的動物,白天是蛇龜,晚上就變成龜蛇,身懷劇毒,被咬到非死即傷。不論在台灣或中國大陸,食蛇龜(yellow-margined box turtle)一直都被當成是這些傳說的主角,口耳相傳間都充滿神秘與傳奇。在現實的世界裡,食蛇龜並沒有吃蛇的特異神力,也沒有毒性。


過去的研究發現中,從來沒有食蛇龜吃蛇的記錄,台北市立動物園甚至把黑眉錦蛇與食蛇龜飼養在同一展示空間,也都相安無事。根據野外觀察與蒐集糞便的記錄,食蛇龜的食物包括植物果實(如棱果榕、人工種植的水果、漿果)、菇蕈、昆蟲、蝸牛、蛞蝓、陸蟹、蝌蚪、蚯蚓等,幾乎什麼都吃,但就是不見蛇的殘跡。


食蛇龜原分佈在中國大陸中部、台灣、日本琉球群島南部島嶼,而根據筆者過去10年對台灣食蛇龜分佈狀況所進行的普查發現,在低海拔山區仍有部份穩定族群,主要在原始闊葉林、次生林、竹林及其邊緣較開闊農墾地環境,其中以宜蘭、花東、雲林及恆春半島淺山環境較常見。但近年來由於中國大陸養龜市場的炒作,牠們面臨了嚴重的獵捕壓力。中國大陸已找不到穩定野生族群,目前只剩下台灣有較大、較穩定的族群,其保育研究更顯重要。


食蛇龜繁殖潛力極低,母龜在溫暖的5~7月產卵,一年只能生1~2窩,每窩只有1~3顆卵。要在野外看到食蛇龜產卵的機會不高,母龜會選擇森林邊緣較開闊、日照較充足的泥土地產卵。進行研究時,需在母龜背甲上裝置無線電追蹤器,定期用X光拍攝追蹤母龜體內的蛋數量變化,才能知道牠們的產卵季、產卵數與窩數變化。野外會吃龜蛋的動物很多,例如赤背松柏根、野豬,都是找龜蛋高手。幼龜的存活率也非常低,在野外能發現幼龜的機會很少。


龜常被認為是長壽的動物,但要從外部特徵判定年齡很不容易,而且準確度不高。一般陸棲性龜類可以用背甲盾板上所留下的生長輪估算,在溫帶到亞熱帶的多數種類,代謝與生長速度會受環境溫度影響,在食物充足高溫夏季生長較快速,在低溫的冬季則生長停滯,會像樹幹一樣隨著季節留下生長輪。台灣北部的野生食蛇龜大致符合生長輪一年增加一圈的推測,但到了開始繁殖的性成熟年齡,生長速度幾乎停滯,新增生長輪的間隔過密無法判定,就無法再用來準確估算年齡。



台灣北部的食蛇龜族群中,產卵母龜的最小年齡約為13歲,代表要達到性成熟時間相當久。利用生長輪估算,小於11歲未達性成熟個體約佔10%,超過18歲的個體約有30%。但2012年利用重複捕捉的研究,15~16年前曾經在龜甲邊緣做記號的個體佔捕獲個體57%。這些重複捕獲的個體在首次捕獲標記測量時就已經超過15歲,因此利用生長輪估算年齡的方法並不可靠,這些重複捕捉到的食蛇龜實際壽命比用生長輪估算的還要長壽,大部份都已活了超過30年。長到成體後,幾乎沒什麼動物可以傷得了牠們,年平均存活率高達94%,表示每100隻成體中,每年才減少6隻,在野生動物中是少見的異類。


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