科學人剪影

發現塑膠之毒的遺傳學家

奶瓶、眼鏡和其他雙酚A塑膠究竟會造成怎樣的傷害?10年前將這個議題曝光的杭特,仍在嘗試將之一一釐清。

撰文/辛特豪特

科學人剪影

發現塑膠之毒的遺傳學家

奶瓶、眼鏡和其他雙酚A塑膠究竟會造成怎樣的傷害?10年前將這個議題曝光的杭特,仍在嘗試將之一一釐清。

撰文/辛特豪特

在杭特的職業生涯轉向完全不同領域的那一天,美國凱斯西儲大學裡她的研究生正抱怨著,他們急著要在實驗中引用一些令人興奮的新數據,卻被告知要等到杭特(不過是最後一次)檢查完她的實驗材料才行。


遺傳學家杭特當時是在探索為什麼人類的繁殖會如此複雜。她直覺認為,人類的卵因染色體異常而會影響懷孕,與我們的激素有關。當時杭特有一篇報告已準備刊登,內容是概述她對雌性小鼠激素量的實驗結果,她需要確認她的控制組(也就是研究中未受影響的小鼠)是正常的,但卻發現了一個令人不安結果:40%小鼠的卵有缺陷。


於是杭特擱置了報告,詳細檢查實驗中使用的所有方法和實驗室設備。四個月後,她終於找到了嫌犯。


就在實驗室裡,清潔工使用的地板清潔劑中。


程序中的一個缺失,使得老鼠的安全環境變成含劇毒的棲境。一位清潔工人用了具腐蝕性的地板清潔劑,而不是一般溫和的洗滌劑來清洗籠子和水瓶。酸性溶液破壞了塑膠堅硬的聚碳酸酯表面,因而溶出一個化學物質,那罪魁禍首就是雙酚A。


1998年令杭特不安的發現,使她開始宣傳雙酚A可能對人體健康帶來威脅。她和密蘇里大學哥倫比亞分校的生物學家馮薩爾現已成為提出這項警訊的著名科學家。不過,批評者認為杭特和馮薩爾危言聳聽,他們辯稱,沒有任何案例指出含雙酚A的塑膠會危害人類,恐懼這個化學物質是杞人憂天。


雙酚A初次合成於1891年,在1930年代則被用來當做人工合成的雌性素。後來化學家發現,雙酚A與光氣(用於第一次世界大戰期間的一種有毒氣體)和其他化合物結合後,會產生透明聚碳酸酯塑膠,可用來製造耐磨損的頭燈、眼鏡鏡片、DVD和奶瓶。


但是威斯康辛大學麥迪遜分校的聚合物工程專家奧斯瓦德解釋,在製造過程中,並不是所有雙酚A都會因化學鍵的結合而固定。殘餘的雙酚A本身可以自由來去,特別是當塑膠受熱時;無論是在洗碗機裡的Nalgene水壺、微波爐中的食品容器,或高壓滅菌鍋中的試管,皆是如此。


近年來,全球各地數十名科學家以齧齒動物做實驗發現,雙酚A與無數健康上的狀況有關,其中包括乳癌和前列腺癌、雄性生殖器官缺陷、雌性的早發性青春期、肥胖,甚至是行為問題,例如注意力不足過動症。


【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2008年第80期10月號】